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La genealogía forense ofrece a las familias el regalo del cierre

La caja de herramientas del científico forense está creciendo gracias a métodos creativos que generan pistas confiables, analizan evidencia, identifican sospechosos y resuelven casos sin resolver.

Un asistente sostiene una fotografía de Cheri Domingo y su novio Gregory Sánchez, quienes fueron asesinados en 1981, durante la lectura de cargos de Joseph James DeAngelo, el presunto «Asesino de Golden State» el 27 de abril de 2018 en Sacramento, California.

Justin Sullivan/Getty Images

En 1978, se descubrió el cuerpo de una mujer en el norte de Nevada, empaquetado en una bolsa de ropa y enterrado en una tumba poco profunda. Las autoridades investigaron activamente el crimen hasta que se agotaron todas las pistas y, finalmente, el caso quedó cerrado. Sin embargo, la mujer no fue olvidada y hoy ya no es anónima. En este caso, y en muchos otros similares, los científicos forenses finalmente identificaron a la víctima en una investigación que duró décadas. Están proporcionando nuevas pistas para los asediados detectives. Y lo están haciendo todo con un nuevo tipo de evidencia de ADN llamada genealogía genética forense.

Esta técnica relativamente nueva que ayudó de manera más famosa en el arresto de 2018 el “asesino del Estado Dorado” es a la vez prometedor y algo controvertido. El método sigue distintas diferencias en los genes de un individuo para revelar relaciones familiares que no son detectables mediante coincidencias de ADN tradicionales, lo que puede proporcionar pistas para identificar personas incluso cuando el caso tiene poca información de investigación. Pero los expertos en privacidad se preocupan por las medidas de aplicación de la ley. interacción con los datos del consumidor. Como resultado, una técnica que se ha vuelto útil para los esfuerzos de aplicación de la ley también ha experimentado reacción.

A veces los investigadores no pueden encontrar una coincidencia de ADN en la base de datos de ADN del FBI, conocida como Sistema de índice de ADN combinado (CODIS). La genealogía genética forense puede ayudar a los investigadores en estas circunstancias. La ventaja simplemente se reduce a una diferencia en la tecnología del ADN: CODIS contiene resultados de técnicas de ADN más tradicionales que examinan sólo 20 sitios específicos en el genoma, los llamados repeticiones cortas en tándem (STR). Esta técnica es muy buena para hacer coincidir perfiles con individuos, o incluso con parientes cercanos, como hermanos y padres.


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La genealogía forense, sin embargo, examina cientos de miles a millones de variaciones distintas a lo largo de un genoma, el mapa genético completo de una persona, capturando conexiones con sus relaciones cercanas y distantes ocultas a lo largo de generaciones. Estos polimorfismos de un sólo nucleótido (SNP) iluminan la ascendencia y los vínculos con parientes más lejanos, aumentando la posibilidad de realizar una identificación.

Desafortunadamente, la utilidad de la genealogía genética como herramienta de investigación se ha confundido innecesariamente con la privacidad de los datos, que en Estados Unidos es dado protecciones formales. Gran parte de la controversia se deriva de conceptos erróneos sobre cómo las fuerzas del orden obtienen y utilizan información genealógica genética en las investigaciones, y cómo esos métodos difieren de las técnicas tradicionales. Contrariamente a la creencia común, Las fuerzas del orden no reciben acceso especial a las bases de datos de ADN. más allá de lo que está públicamente disponible para cualquier usuario de la base de datos. No arrestarán a un participante basándose únicamente en la información de la base de datos. La genealogía genética forense es sólo una de las muchas herramientas de investigación que se utilizan para producir pistas y centrar los esfuerzos de investigación. Aún se necesitan pruebas que lo corroboren para el arresto y la condena.

Sin duda, necesitamos transparencia, vigilancia y gobernanza para garantizar que esta poderosa fuente de datos se utilice de manera adecuada y legal. Pero la evidencia genética en sí misma es irreemplazable (y a menudo irrefutable), y añade una herramienta fundamental para el conjunto de herramientas del científico forense. Cuando los métodos tradicionales se agotaron, la genealogía genética forense resultó invaluable para establecer relaciones familiares e identificar individuos desconocidos. Las posibilidades de esta nueva y prometedora herramienta no deben verse eclipsadas por el miedo y los malentendidos.

En 2018, décadas después de que el caso de Nevada se enfriara, la policía estatal presentó detalles sobre la mujer no identificada al Sistema Nacional de Personas Desaparecidas y No Identificadas (NamUs) con la esperanza de generar nueva información sobre su identidad. NamUs es una base de datos nacional disponible públicamente administrada por el Instituto Nacional de Justicia que actualmente contiene información sobre 55.845 casos activos de personas desaparecidas, no identificadas y no reclamadas. Los investigadores también solicitaron un análisis de los restos de la mujer utilizando los servicios forenses de NamUs. Eso permite a los investigadores relacionar a personas desaparecidas desde hace mucho tiempo con restos no identificados. Desde 2007, NamUs ha resuelto 15.109 casos de personas desaparecidas y no identificadas utilizando técnicas forenses avanzadas, incluida la genealogía genética forense. De ellos, 1.412 fueron declarados víctimas de homicidio.

En 2022, NamUs finalmente resolvió el misterio de la identidad de la mujer, brindando un cierre a los familiares que habían estado preguntando por ella desde que se fue de casa con su novio al noroeste del Pacífico a principios de la década de 1970. La genealogía genética forense llevó a los investigadores al otro lado del país y a dos posibles familiares. Descubrieron que la mujer era Florencia Charlestóntodavía recordada por sus dos sobrinas cuyo ADN ayudó a identificarla.

El trágico asesinato de Charleston y la búsqueda de décadas para identificarla nos recuerdan hasta qué punto avanzó la ciencia forense en esos años intermedios. Ingresar la información de Charleston en NamUs fue el catalizador para descubrir su identidad, que fue confirmada a través del ADN de sus sobrinas utilizando tecnologías forenses genéticas avanzadas.

Las personas detrás de estos casos sin resolver son importantes, al igual que comprender las circunstancias que rodearon sus muertes. Los fiscales, jueces y jurados otorgan un peso considerable a la evidencia forense, por lo que es esencial apoyar estudios que midan la precisión de las técnicas forenses y la influencia de la evidencia forense en las condenas. La investigación refuerza la equidad de nuestro sistema de justicia e informa a los expertos forenses sobre los métodos más confiables, así como sus limitaciones. Cuando los profesionales forenses hacen declaraciones ante el tribunal, deben estar respaldadas por ciencia sólida.

Un sistema legal eficaz proporciona cierre y justicia para las víctimas y sus seres queridos. Los científicos forenses continúan encontrando nuevas formas de obtener información crítica de las escenas del crimen y apoyar los procesamientos de casos no resueltos. Hemos sido testigos de innovaciones que cambian vidas en los últimos 46 años, especialmente en la tecnología del ADN. Ahora, más que nunca, la ciencia forense ofrece esperanza a muchos que podrían haber pensado que, para ellos, tal vez nunca se haga justicia.