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Los organismos vivos activaron una fuente de luz natural casi 300 millones de años antes de lo que se pensaba, según un estudio estudiar en el Actas de la Royal Society B.

Un grupo de científicos del Museo Nacional Smithsonian de Historia Natural utilizó datos genéticos y modelos estadísticos para demostrar que la bioluminiscencia, la capacidad de seres vivos para producir luz a través de reacciones químicas, evolucionó por primera vez en invertebrados marinos llamados octocorales hace unos 540 millones de años.

Buscando bioluminiscencia

Los octocorales, o corales blandos, son pequeñas criaturas con forma de pólipos que crean una red de estructuras blandas para sus viviendas. Por el contrario, los corales son más grandes y construyen estructuras más duras para albergar.

Hasta este estudio, se pensó por primera vez que la bioluminiscencia surgía en pequeños crustáceos marinos llamados ostrácodos hace unos 267 millones de años. Se ha demostrado que este rasgo evoluciona de forma independiente en la naturaleza 94 veces.

Entonces, ¿por qué elegir los octocorales?

El grupo de investigación se centró en el octocoral por tres motivos. En primer lugar, los octocorales se encuentran entre las criaturas vivientes más antiguas que se sabe que «se iluminan». En segundo lugar, tienen amplios datos genéticos asociados. Y, finalmente, los miembros del grupo de investigación tenían mucha experiencia en el estudio del organismo, incluida la finalización de un árbol genealógico evolutivo utilizando datos de 185 especies.

El árbol genealógico de los octocorales

El equipo se basó en ese árbol utilizando estadísticas para determinar las probabilidades de que cada rama engendrara una especie bioluminiscente. Comenzaron con dos fósiles de octocorales cuya edad conocían, los colocaron en el árbol genealógico de los octocorales, trazaron un mapa de las ramas que contenían un gen asociado con la bioluminiscencia y luego utilizaron una técnica estadística para rastrear la probabilidad de que las ramas antiguas también contuvieran ese rasgo.

Esperaban que el rasgo se extendiera hasta el árbol genealógico, pero fue una «sorpresa agradable» ver hasta dónde se extendía, dice Danielle DeLeo, investigadora asociada del museo involucrada en el estudio.

«Asumimos que el rasgo iba a ser bastante antiguo porque es un grupo antiguo de animales y es muy frecuente en el grupo», dice DeLeo. Luego realizaron múltiples pruebas para tratar de refutar su hallazgo, pero aún así era cierto.

¿Por qué ocurre la bioluminiscencia?

Aunque ahora se comprende mejor el “cuándo y cómo” de la bioluminiscencia, los investigadores aún no han determinado de manera concluyente el “por qué”. Los científicos asocian la bioluminiscencia con comportamientos que incluyen el camuflaje, el cortejo y la comunicación, pero esas son sólo teorías. «La función actual de los corales es un poco misteriosa», dice DeLeo.

«La iluminación bien podría atraer a las presas hacia los corales blandos o servir como alarma antirrobo», dice DeLeo. «Cuando chocas con las ramas de estos corales, liberan esta luz bioluminiscente para posiblemente advertir a los depredadores potenciales».

Sin embargo, esa función parece un poco sofisticada por haber evolucionado tan pronto. Algunos científicos teorizan que la bioluminiscencia fue un subproducto de un proceso químico que protege a las células del estrés. Luego, a medida que las criaturas se volvieron más complicadas, guardaron la función porque resultó útil de otras maneras.

El trabajo del equipo establece un punto de partida anterior para investigar esa divergencia.


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Antes de unirse a la revista Discover, Paul Smaglik pasó más de 20 años como periodista científico, especializándose en políticas de ciencias biológicas de EE. UU. y cuestiones de carreras científicas globales. Comenzó su carrera en periódicos, pero pasó a revistas científicas. Su trabajo ha aparecido en publicaciones como Science News, Science, Nature y Scientific American.