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El hipocampo en el cerebro de un ratón que contiene algunas células de rata (rojo)

M. Khadeesh Imtiaz/Centro Médico Irving de la Universidad de Columbia (CC BY-NC-ND)

Las células de rata cultivadas dentro del cerebro de ratones sin sentido del olfato les han permitido adquirir esta habilidad. Esta es la primera vez que un organismo de una especie experimenta el mundo a través de las neuronas sensoriales de otra.

Cuando células de una especie crecen en el cuerpo de otra, el organismo resultante se conoce como quimera entre especies. Estos se han utilizado anteriormente para la investigación de ciertos tejidos, como en ratones que contienen células del sistema inmunológico humano para estudiar las respuestas a las enfermedades. Pero crear quimeras para otros tejidos, como el tejido neural, es más complejo.

Investigadores del Centro Médico Southwestern de la Universidad de Texas ratones previamente cultivados con cerebros parciales de rata. Ahora, otro equipo ha demostrado que este quimerismo entre especies puede dar a los ratones la capacidad de oler después de haber sido modificados genéticamente para carecer de neuronas necesarias para captar olores.

Cristina Baldwin en la Universidad de Columbia en Nueva York y sus colegas inyectaron ratas Células madre en los embriones de estos ratones modificados. Una vez que los embriones eran ratones adultos, los investigadores monitorizaron la actividad de sus neuronas. Descubrieron que los animales tenían vías neuronales funcionales para detectar el olfato que estaban compuestas por células de rata y ratón que podían comunicarse directamente entre sí.

Cuando los investigadores probaron el sentido del olfato en estos ratones haciéndolos buscar mini galletas Oreo escondidas, descubrieron que aquellos que habían recibido la inyección de células madre podían encontrar la comida fácilmente, a diferencia de los ratones con la misma modificación genética que No eran quimeras.

«Esto representa una gran oportunidad para la salud humana, ya que podemos comprender mejor cómo crear terapias de reemplazo celular para humanos», afirma Baldwin. «También podemos hacer modelos en ratones o ratas de enfermedades que afectan a organismos de vida más larga».

El hecho de que las células de rata fueran capaces de estimular la búsqueda de alimento en ratones que de otro modo carecerían de sentido del olfato es muy impresionante, afirma Walter Bajo en la Universidad de Minnesota. “Ahora, aún está por determinar si este mismo tipo de cosas puede ocurrir en especies más dispares, pero al menos [this study] muestra lo que está sucediendo en dos especies que están relativamente cerca [in evolutionary terms],» él dice.

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