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El buque Merope fondeó en la bahía de Ceuta, España, luego de haber realizado operaciones de trasvase de petróleo en aguas internacionales, el 14 de marzo de 2023.

Antonio Sempere/Associated Press/Alamy

La inteligencia artificial puede detectar transferencias furtivas de carga entre “barcos oscuros”, es decir, embarcaciones que han apagado sus transpondedores de identificación. Esto podría hacer mucho más fácil rastrear a la flota en la sombra que transfiere petróleo crudo en secreto desafiando las sanciones internacionales.

Esas transferencias de barco a barco en el mar se han disparado desde la gran escala de Rusia. invasión de ucrania estimuló el unión Europea prohibir la importación de petróleo crudo ruso. Aunque los países del G7 y sus aliados permiten que los operadores de barcos y los servicios de seguros de los países miembros transporten parte del petróleo ruso, han limitado el precio máximo para reducir las ganancias de Rusia.

«En circunstancias normales de antes de la guerra, había muy pocas transferencias oscuras de barco a barco», dice Ollie Ballinger en el University College de Londres. Pero las sanciones y los límites de precios crearon más motivación para los contrabandistas de petróleo, y Ballinger utilizó la IA para demostrarlo. Su búsqueda de imágenes satelitales impulsada por inteligencia artificial reveló más de 400 transferencias oscuras de barco a barco que tuvieron lugar en el estrecho de Kerch, cerca de Ucrania y Rusia, entre 2022 y septiembre de 2023.

«Es muy difícil para los humanos buscar en áreas grandes cosas pequeñas, como un problema tipo aguja en un pajar», dice Ballinger. “Pero obviamente el aprendizaje profundo [AI] es realmente bueno exactamente para ese tipo de cosas”.

Ballinger comenzó encontrando transferencias legítimas de barco a barco que tuvieron lugar en el estrecho de Kerch. Para ello utilizó datos públicos del Sistema de Identificación Automática (AIS), que los barcos que realizan negocios legítimos deben transmitir constantemente. Los datos AIS incluyen identificación de embarcaciones, coordenadas GPS e información adicional sobre las dimensiones y el tipo de embarcación. Ballinger implementó un algoritmo que utilizó esta información para encontrar dos barcos identificables que pasaron más de 2 horas a 500 metros uno del otro sin moverse activamente, y luego marcarlos como ejemplos de transferencias de barco a barco.

En segundo lugar, recopiló imágenes diarias del estrecho de Kerch capturadas por las constelaciones de satélites de la empresa de imágenes de la Tierra Planet, que pueden tomar fotografías con una resolución de 3 metros por píxel. Al combinar ubicaciones y horarios conocidos de transferencias de barco a barco con las imágenes satelitales coincidentes, creó un conjunto de datos para entrenar un programa de IA personalizado basado en el modelo de detección de objetos YOLO disponible públicamente.

La IA completamente entrenada puede detectar transferencias de barco a barco únicamente mediante el escrutinio de imágenes satelitales, incluso si uno o ambos socios son barcos oscuros que no transmiten datos AIS. Es capaz de identificar cuatro tipos diferentes de buques (incluidos buques de carga general o graneleros más pequeños y petroleros grandes o muy grandes) y transferencias que involucran carga seca o líquidos, como algunos combustibles. También puede buscar el equivalente a 115 kilómetros cuadrados por segundo y encontrar los resultados más relevantes el 97 por ciento de las veces. Como ejemplo, Ballinger utilizó este método para rastrear posibles transferencias entre un conocido petrolero ruso llamado Vladimir Monomakh y varios barcos oscuros.

Este método de IA podría ayudar a localizar a los propietarios ocultos detrás de los barcos individuales en el flota sombra que consiste principalmente en embarcaciones más antiguas que navegan sin un seguro estándar respaldado por Occidente, dice Elizabeth Braw en el Atlantic Council, un grupo de expertos con sede en Washington DC. Según la empresa de análisis con sede en el Reino Unido, más de 1.400 barcos oscuros de este tipo transportan regularmente carga hacia y desde países sancionados como Rusia, Irán, Venezuela y Corea del Norte. Barlovento.

«Hay que tratar de verificar constantemente cuáles son estas naves que se sospecha que son naves sombra, por lo que implica mucho trabajo manual», dice Braw. “Si la IA puede ayudarnos a detectarlos y detectar sus movimientos, mucho mejor”.

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