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La primera mujer hispana en lanzarse al espacio es ahora la segunda mujer astronauta en recibir el más alto honor de los Estados Unidos.

Ellen Ochoa, quien más tarde dirigió la NASA Centro espacial Johnson en Houston, fue recibió la Medalla Presidencial de la Libertad durante una ceremonia en la Casa Blanca el viernes (3 de mayo). Ochoa es el décimo astronauta en recibir la medalla.

«Para la mayoría, el sueño americano es tener éxito en cualquier esfuerzo que elijas aquí en Tierra. Para la Dra. Ellen Ochoa, su sueño estaba en los cielos», dijo el presidente Joe Biden, quien presidió la ceremonia. «Ellen fue la primera mujer hispana en ir al espacio, marcando el comienzo de una era completamente nueva en la exploración espacial y lo que significa para que cada generación alcance las estrellas.»

Las personas elegidas para la Medalla Presidencial de la Libertad han contribuido significativamente a la prosperidad, los valores o la seguridad de Estados Unidos, la paz mundial u otros esfuerzos sociales, públicos o privados, según la Casa Blanca.

«¡Vaya, qué honor tan inesperado y sorprendente!» dijo Ochoa, al escuchar por primera vez que iba a ser honrada, según un comunicado emitido por la NASA. «Estoy muy agradecido por todos mis increíbles colegas de la NASA que compartieron mi trayectoria profesional conmigo».

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Medallas Presidenciales de la Libertad en exhibición antes de la ceremonia en la Casa Blanca en 2022. (Crédito de la imagen: Casa Blanca/Cameron Smith)

Ochoa trabajaba como ingeniera de investigación en el Centro de Investigación Ames de la NASA en California cuando fue seleccionada con el decimotercer grupo de astronautas de la agencia en 1990. Voló en cuatro transbordador espacial misiones entre 1993 y 2002, registrando más de 40 días en órbita terrestre.

Durante el primer vuelo de Ochoa, STS-56, utilizó el brazo robótico del transbordador espacial para desplegar y recuperar un satélite que observaba la atmósfera exterior del sol, el corona. La misión se dedicó a recopilar datos sobre la relación entre la producción de energía del sol y atmósfera terrestre y cómo esos factores afectaron la capa de ozono del planeta.

En sus tres misiones siguientes, STS-66, STS-96 y STS-110, Ochoa continuó ayudando en el estudio de la atmósfera terrestre; ella fue una de las primeras astronautas en ingresar al Estación Espacial Internacional; y luego ayudó a instalar un segmento de la estructura principal de la estación.

Ochoa fue la 18ª mujer estadounidense en lanzarse al espacio y la 22ª a nivel mundial. Fue la persona número 295 en abandonar la atmósfera de la Tierra y la 288 en entrar en órbita, según consta en el informe de la Asociación de Exploradores Espaciales. Registro de viajeros espaciales.

En 2013, Ochoa fue nombrado el undécimo director del Centro Espacial Johnson de la NASA, sede del control de la misión y del cuerpo de astronautas de Estados Unidos. Ochoa, la segunda mujer en ocupar el cargo, sirvió durante cinco años, durante los cuales supervisó la selección de las primeras tripulaciones para lanzarse nave espacial comercial y primera misión de un año a bordo de la Estación Espacial Internacional.

Además de la Medalla Presidencial de la Libertad, Ochoa ha sido reconocida por su papel en el programa espacial estadounidense con el máximo galardón de la NASA, la Medalla al Servicio Distinguido, y en 2017 fue incluido en el Salón de la Fama de los Astronautas de EE. UU. en Florida. Las escuelas llevan hoy su nombre en California, Nueva Jersey, Oklahoma, Texas y Washington.

La astrofísica de la NASA Jane Rigby le da la mano al presidente Joe Biden después de recibir la Medalla Presidencial de la Libertad por su papel de liderazgo en el Telescopio Espacial Webb. (Crédito de la imagen: Casa Blanca)