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¿Cómo alcanzaron las cucarachas la dominación mundial?

Una especie común de cucaracha proviene de Asia, según una nueva investigación que rastrea su propagación por todo el mundo.

Cucaracha marrón grande

La Tierra cuenta con unas 4.600 especies de cucarachapero quizás ninguna esté tan extendida como la cucaracha alemana (Blattella germánica), que hoy se encuentra en cualquier lugar habitado permanentemente por humanos. Pero a pesar de su nombre, la cucaracha era recién llegada a Alemania apenas dos décadas antes de recibir su apodo, que fue un regalo del biólogo sueco. Carlos Linneo en un momento en que Suecia estaba librando la Guerra de los Siete Años contra lo que hoy es Alemania. Llegar a Europa, y mucho menos a América, ha sido una parada reciente en el camino del insecto hacia la dominación mundial.

Esto es según una investigación publicada el 20 de mayo en la revista Actas de la Academia Nacional de Ciencias de EE. UU. eso rastrea los orígenes de las especies de plagas comunes, así como su propagación por todo el mundo.. Los investigadores señalan que su ascendiente geográfico parece reducirse a su capacidad de adaptarse a los humanos.

«Esperaba con ansias que alguien hiciera algo como esto», dice Dominic Evangelista, biólogo evolutivo de la Universidad de Illinois Urbana-Champaign, que no participó en la nueva investigación. «Somos muy conscientes de cómo los humanos afectan el mundo natural, pero somos menos conscientes de cómo los organismos de la naturaleza podrían adaptarse a nosotros».


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Las cucarachas alemanas se han adaptado a vivir con humanos con una velocidad y especificidad increíbles, dice Qian Tang, biólogo evolutivo de la Universidad de Harvard y coautor de la nueva investigación. Para comprender los detalles de esas adaptaciones (y cómo podríamos usar esa información para aplastar a la cucaracha) es necesario saber de dónde vino la cucaracha alemana.

Entonces Tang y sus colegas pidieron a otros investigadores que estudian cucarachas en todo el mundo muestras locales para analizarlas; una pregunta fácil, dice, porque los investigadores están acostumbrados a obtener muestras de lugares locales. control de plagas compañías. En total, los científicos estudiaron 281 cucarachas alemanas de 17 países, además de un puñado de especímenes de especies relacionadas, y examinaron su genoma para comprender las relaciones entre la población mundial.

Descubrieron que la cucaracha alemana está más estrechamente relacionada con una especie asiática llamada Blattella asahinai, y las dos cucarachas probablemente divergieron hace unos 2.100 años. Pero «divergentes» podría ser una exageración, dice Tang, quien compara B. asahinai a un lobo y B. germánica a un perro (aunque bastante menos carismático). Dice que no le sorprende que el análisis mostrara una estrecha relación entre estas dos especiesseñalando que los insectos son tan similares en apariencia que puede ser un desafío diferenciarlos.

El análisis sugiere que desde su origen en Asia, las cucarachas alemanas comenzaron a extenderse en dos grandes oleadas. El primero ocurrió hace unos 1.200 años, y los investigadores postulan que estos insectos aventureros pueden haber viajado con comerciantes y soldados de los imperios islámicos de la época.

Los investigadores descubrieron que la segunda ola de migración de cucarachas alemanas comenzó hace unos 390 años. Eso tiene sentido, dice Tang, porque para salir de los cálidos trópicos hacia Europa y cruzar océanos hacia América, las cucarachas necesitaron que los humanos desarrollaran una mejor tecnología de calefacción doméstica y barcos más rápidos propulsados ​​por vapor. Los investigadores estiman que las cucarachas entraron por primera vez en Europa hace unos 270 años, lo que coincide con el momento de los primeros registros conocidos de cucarachas allí.

En algún momento, la cucaracha alemana desarrolló dos talentos que le permitió prosperar junto a los humanos modernos. En primer lugar, desarrollan rápidamente resistencia a los insecticidas: son resistentes a unos 40 ingredientes activos y contando, dice Tang. Las plagas también han desarrollado una estrategia de búsqueda de alimento social con la que alertan a los miembros de la colonia sobre una fuente de alimento, al igual que lo hacen las hormigas. Pero los científicos no están seguros de cómo evolucionaron estas dos habilidades, y comprender la historia de la cucaracha puede arrojar luz sobre estas adaptaciones y tal vez incluso sobre formas de contrarrestarlas, dice Tang.

Si bien Evangelista está satisfecho de ver que el nuevo estudio profundiza en el pasado de la cucaracha alemana, dice que le gustaría recibir más atención científica sobre otras cucarachas, particularmente sobre especies menos notorias.

“Me encantaría ver un estudio similar con la cucaracha americana [Periplaneta americana, another common pest cockroach]»Y también me gustaría ver estudios similares sobre cucarachas que no sean odiadas por nadie», dice Evangelista. «Si tuviéramos mejores estudios sobre algunas cucarachas más carismáticas, eso podría ampliar la perspectiva de la gente sobre lo interesante que es la biodiversidad en general».