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Sir Percival Pott, un médico londinense en 1775, sintió lástima por los deshollinadores. Eran niños trabajadores que, según Pott, eran tratados con crueldad. Estaban mal alimentados, apenas vestidos y obligados a ascender por chimeneas cubiertas de hollín. Con demasiada frecuencia, Pott vio que estaban “magullados, quemados y casi asfixiados”.

En su práctica en el Hospital St. Bartholomew, Pott observó una tendencia trágica entre los jóvenes deshollinadores. Muchos de ellos padecían cáncer de escroto cuando llegaron a la pubertad. Pott relacionó el cáncer con el hollín de la chimenea, que algún día los científicos identificarían como cancerígeno.

La observación de Pott fue uno de los primeros casos en los que un carcinógeno de origen humano (chimeneas llenas de hollín) se relacionó con el cáncer. Desde su época, los científicos han llegado a comprender mejor cómo los carcinógenos artificiales pueden contribuir al cáncer. Lo problemático es que la gente a menudo no conoce ni comprende los riesgos asociados con la exposición a carcinógenos.

Los carcinógenos causan cáncer

El Instituto Nacional del Cáncer describe un carcinógeno en términos simples: «cualquier sustancia que cause cáncer».

En algunos casos, el carcinógeno se encuentra naturalmente en el medio ambiente. La Agencia Internacional para la Investigación del Cáncer (IARC), parte de la Organización Mundial de la Salud (OMS), organiza carcinógenos en múltiples grupos según la probabilidad de que puedan causar cáncer. La radiación solar es un ejemplo de carcinógeno natural.

Otros ejemplos de carcinógenos naturales incluyen el radio, un elemento químico que se sabe que causa cáncer, y la erionita, un mineral que se encuentra en la ceniza volcánica.


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Carcinógenos artificiales

Los carcinógenos producidos por el hombre van desde toxinas que se producen en los procesos de producción (como el polvo de cuero) hasta contaminantes que se producen como resultado de la industrialización (como los gases de escape de los motores). Los carcinógenos también se han relacionado con alimentos como las carnes procesadas, que la IARC consideró cancerígenas en 2015.

La IARC también enumera ciertas profesiones como la extinción de incendios, el peinado y la pintura de casas como carcinógenos del grupo uno, lo que significa que se sabe que son cancerígenos para los humanos. Pero eso no significa que todos los que se convierten en bomberos estén condenados a desarrollar cáncer. De manera similar, no todas las personas que comen fiambres desarrollarán cáncer.

Sin embargo, hay algunos casos en los que se ha demostrado que los carcinógenos fabricados por el hombre son muy peligrosos para quienes entran en contacto con ellos.


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Materiales peligrosos

Según un agosto 2022 estudiar en La lanceta, El 44,4 por ciento de los cánceres se asociaron con un factor de riesgo evitable. El consumo de tabaco y alcohol encabezó la lista de muertes por cáncer de riesgo atribuible. Los investigadores también observaron cánceres relacionados con «factores de riesgo metabólicos», es decir, tener un índice de masa corporal (IMC) alto o niveles altos de azúcar en sangre. Otros factores incluyeron la exposición a la contaminación del aire, el asbesto y el humo de segunda mano.

El estudio comparó los resultados de 2010 y 2019, y los investigadores pudieron analizar las diferencias entre las décadas. El humo de segunda mano, por ejemplo, no figuraba entre los diez principales factores de riesgo en 2010, pero pasó al décimo lugar en 2019, a pesar de que los investigadores observaron que se han realizado esfuerzos globales para gravar y regular el tabaquismo.

Apagar el tabaquismo

Los cigarrillos no sólo contienen tabaco. También incluyen carcinógenos como arsénico, benceno, formaldehído y plomo. ¿El resultado? Las bocanadas de humo de tabaco contienen miles de sustancias químicas, incluidas 70 que son carcinógenas conocidas, lo que explica por qué tanto el tabaquismo como el humo de segunda mano se encuentran en la lista actual de los 10 principales contribuyentes a las muertes por cáncer.

El consumo de tabaco está disminuyendo. A partir de enero de 2024, la OMS estimó que 1.250 millones de adultos fumaban. Eso significa que aproximadamente uno de cada cinco adultos consumía tabaco, lo que supuso una disminución con respecto al año 2000, cuando uno de cada tres adultos consumía tabaco.

Bronceado gradual

De manera similar a las campañas antitabaco, se han realizado esfuerzos para regular las camas de bronceado después de que fueron declaradas cancerígenas. De acuerdo a un Estudio de noviembre de 2022, Oncología actualla epidemiología continúa mostrando una relación dosis-respuesta entre las camas de bronceado y el cáncer de piel, lo que significa que cuanto más se broncea una persona, más probabilidades tiene de desarrollar cáncer de piel.

Bronceado se volvió común cuando los salones de bronceado abrieron por primera vez a principios de la década de 1980, dirigidos a mujeres y adolescentes. Esto condujo a lo que un investigador describió como una “epidemia insidiosa de uso de camas solares entre las adolescentes y las mujeres jóvenes”. En 2009, el 37 por ciento de las mujeres blancas de 17 años se bronceaban.

Después de que la OMS declarara cancerígenas las camas de bronceado, algunos estados de EE. UU. promulgaron estrictas restricciones de edad. Las campañas de salud pública también comenzaron a advertir contra el bronceado. En los estados con restricciones de edad, el bronceado cayó un 47 por ciento entre las adolescentes.

Luchar contra el polvo de carbón

Los científicos saben desde hace mucho tiempo que los mineros del carbón sufren de afiliaciones pulmonares debido a su exposición a las toxinas del polvo de carbón. En 2023, un estudio publicado en Medicina Ocupacional y Ambiental examinó datos del Índice Nacional de Muerte de 235,550 mineros del carbón que murieron entre 1979 y 2017. El estudio fue el análisis más grande de la causa de mortalidad de los mineros del carbón.

El estudio encontró que, en comparación con los no mineros de un grupo demográfico similar, los mineros del carbón tenían «probabilidades significativamente mayores» de desarrollar cáncer de pulmón, enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC) o neumoconiosis de los trabajadores del carbón (CWP).

El equipo de investigación también consideró cuándo nacieron los mineros y si los mineros modernos tenían más probabilidades de desarrollar una enfermedad respiratoria que sus predecesores. Descubrieron que los mineros nacidos después de 1940 tenían ocho veces más probabilidades de morir a causa de una enfermedad respiratoria que las generaciones anteriores.

Los autores también observaron que los mineros del carbón estaban expuestos a otros carcinógenos como el asbesto, los gases de escape de diésel, el radón y la sílice. Los mineros de todas las generaciones tenían más probabilidades de morir de cáncer de pulmón en comparación con el resto de la población.

Los autores recomendaron que los mineros tengan acceso a pruebas de detección temprana del cáncer de pulmón para que la enfermedad pueda detectarse y tratarse mientras aún se encuentra en las primeras etapas.


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Fuentes del artículo

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Emilie Lucchesi ha escrito para algunos de los periódicos más importantes del país, incluidos The New York Times, Chicago Tribune y Los Angeles Times. Tiene una licenciatura en periodismo de la Universidad de Missouri y una maestría de la Universidad DePaul. También tiene un doctorado. en comunicación de la Universidad de Illinois-Chicago con énfasis en encuadre de medios, construcción de mensajes y comunicación de estigmas. Emilie es autora de tres libros de no ficción. Su tercero, «A Light in the Dark: Surviving More Than Ted Bundy», se publicará el 3 de octubre de 2023 en Chicago Review Press y es coautor de la sobreviviente Kathy Kleiner Rubin.