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Se ha desacreditado una importante teoría de por qué los primates tienen cerebros más grandes que otros mamíferos.

La “teoría de la dieta de frutas” sostenía que la capacidad de búsqueda de alimentos y la inteligencia van de la mano en una especie de circuito de retroalimentación entre la búsqueda de frutas. Esencialmente, postuló que los animales con cerebros más grandes pueden encontrar fruta fácilmente y luego comer esa fruta estimula el crecimiento del cerebro, lo que, a su vez, aumenta la capacidad de búsqueda de alimento.

Pero, un estudiar en Actas de la Royal Society B que comparó la búsqueda de frutos de primates con cerebros más grandes con mamíferos con cerebros más pequeños no mostró diferencias en el éxito. «No encontramos apoyo para la idea de que encontrar fruta impulse el aumento del tamaño del cerebro, y eso se aplica a los primates», dice Ben Hirsch del Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales, autor del artículo. «Creo que se aplica mucho a los humanos y podría aplicarse también a otras especies».

Laboratorio Natural

Crear las condiciones para el estudio requirió un poco de astucia. Las pruebas de búsqueda de frutos en los laboratorios no serían naturales. Y observar a los animales buscar múltiples tipos de alimentos en ambientes dispares haría que las comparaciones no fueran claras.

Así, un equipo de científicos del Smithsonian y del Instituto Max Planck de Comportamiento Animal aprovechó un fenómeno natural que ocurre en la selva tropical de la isla de Barro Colorado en Panamá. Cada año, durante tres meses, los mamíferos frugívoros se ven obligados a alimentarse de una especie de árbol, Dipteryx oleífera.

Una vez que identificaron lo que era esencialmente un laboratorio natural, los científicos utilizaron drones, rastreo por GPS, acelerómetros y otras técnicas para seguir la búsqueda de alimento de cuatro mamíferos: dos primates de cerebro grande (monos araña y capuchinos de cara blanca) y dos primates de cerebro más pequeño. parientes de los mapaches (coatíes de nariz blanca y kinkajous). Los sensores GPS mostraron los caminos que tomaron los animales hacia los árboles frutales, mientras que los acelerómetros confirmaron que un animal estaba activo y potencialmente alimentándose durante una visita al árbol.

Luego, los científicos calcularon la eficiencia de la ruta como la cantidad diaria de tiempo comiendo dipterix árboles divididos por la distancia que viajaron para conseguirlos. Según la hipótesis de la dieta de frutas, los monos capuchinos y monos araña con cerebros grandes deberían encontrar rutas más eficientes que los mamíferos con cerebros más pequeños. Pero no hubo una diferencia significativa.


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Rompiendo suposiciones

Los científicos también notaron algunos otros patrones que rompen con las suposiciones. Por ejemplo, uno podría pensar que los animales con “terrenos de caza” más grandes viajarían una distancia diaria mayor en busca de alimento. Pero ese no fue el caso, afirma Hirsch. «Pensamos que habría un vínculo entre el tamaño de su área de distribución y cuánto viaja un animal al día, pero no lo vimos».

Si el tamaño del cerebro no es un factor en la búsqueda de alimento, ¿qué otra cosa podría impulsar la inteligencia? Hirsch plantea la hipótesis de que el tamaño o el desarrollo de partes especializadas del cerebro, como el prosencéfalo o las áreas dedicadas al procesamiento visual, podrían influir. Pero todavía no hay evidencia que pruebe estas hipótesis.

«Algo más está sucediendo, algo más está impulsando este aumento de la inteligencia en algunas especies, y no sabemos qué es eso», dice Hirsch. «Pero estamos bastante seguros de que eliminamos una de las principales hipótesis».


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Antes de unirse a la revista Discover, Paul pasó más de 20 años como periodista científico, especializándose en políticas de ciencias biológicas de EE. UU. y cuestiones de carreras científicas globales. Comenzó su carrera en periódicos, pero pasó a revistas científicas. Su trabajo ha aparecido en publicaciones como Science News, Science, Nature y Scientific American.