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Es demasiado pronto para realizar ensayos clínicos con úteros artificiales

Una tecnología destinada a ayudar a los bebés gravemente prematuros plantea cuestiones de inequidad y algún día puede amenazar los derechos de los padres a tomar decisiones.

Un prototipo de útero artificial exhibido en la Universidad de Eindhoven en 2019.

Stanley Gontha/ Pro Shots/Alamy Foto de stock

Los úteros artificiales están pasando del ámbito de la ciencia ficción a posibles ensayos con graves consecuencias. bebés humanos prematuros. Estamos entusiasmados con los grandes beneficios potenciales de esta tecnología; Sin embargo, ahora que los derechos fetales son un frente político en el debate sobre el aborto, creemos que la sociedad debe abordar las implicaciones éticas y legales mucho antes. esos ensayos clínicos comienzan.

Globalmenteel parto prematuro es la principal causa de la muerte en niños menores de cinco años. Un útero artificial podría proporcionar a los recién nacidos gravemente prematuros un entorno como el útero suspendiendo al feto en un recipiente flexible lleno de líquido amniótico fabricado en laboratorio. Esta innovación, hasta ahora probada sólo en animales, podría mitigar o incluso prevenir las complicaciones de la prematuridad al permitir que el corazón y los pulmones subdesarrollados del feto sigan creciendo.

Un panel asesor de la Administración de Alimentos y Medicamentos de EE. UU. ahora está considerando si permitir esos primeros ensayos clínicos en humanos, a pesar del éxito limitado en ensayos con animales. Actualmente, desde una perspectiva bioética, no está claro que los modelos animales proporcionen evidencia suficiente para avanzar con los ensayos en humanos. Sin embargo, si algún día la tecnología demuestra ser segura y eficaz, podría cambiar las reglas del juego. Si eso sucede, ¿cuáles son las cuestiones éticas y legales que nos preocupan?


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Para que los beneficios de los úteros artificiales superen los riesgos, deben estar disponibles para los fetos que a menudo no prosperan con la tecnología actual: incubadoras, luces de bilirrubina y oxígeno, entre otras cosas. Los fetos con más de 23 semanas de gestación tienden a desarrollarse bien con la tecnología actual. Pero los fetos de menos de 23 semanas no lo hacen. La decisión de utilizar un útero artificial ejercería una enorme presión sobre los futuros padres, quienes tendrán muy poco tiempo para tomar decisiones agonizantes sobre la participación en el ensayo, hasta el punto de comprometer sustancialmente su capacidad de dar consentimiento con una comprensión total de los riesgos de la participación.

La toma de decisiones en el límite de la “viabilidad” fetal ya es ética y clínicamente compleja, ya que los médicos y los futuros padres sopesan varios resultados potenciales. La viabilidad es un objetivo en movimiento, cuyos resultados son casi imposibles de predecir, con o sin esta novedosa tecnología. Sin una protección regulatoria clara de la autonomía de los padres en la toma de estas decisiones, y sin mejores estudios en animales que delineen los beneficios potenciales, los úteros artificiales podrían exacerbar un panorama ya tenso, al presionar y limitar la toma de decisiones de los futuros padres.

Detrás de estas preocupaciones está el siempre presente debate basado en valores sobre el estatus moral de un feto y los intentos de alcanzar una determinación “científica” de cuándo un feto alcanza un estatus moral “pleno” o incluso su personalidad. En este intrincado contexto, la gente puede razonablemente no estar de acuerdo. La mayoría de las sociedades médicas nacionales recomiendan encarecidamente dejar en manos de las personas embarazadas y de sus equipos médicos las decisiones relativas a la interrupción del embarazo, la forma de parto y los parámetros de reanimación. Si los úteros artificiales fomentan una regulación restrictiva que limite la toma de decisiones de padres y médicos, surgirán serias preocupaciones éticas.

A continuación, la tecnología expondrá a las personas embarazadas a grandes riesgos, con beneficios, por el momento, sólo hipotéticos para sus fetos. La mayoría de las versiones actuales de la tecnología requieren una cesárea, una cesárea que es mucho más riesgosa en etapas tempranas del embarazo que una cesárea típica y puede comprometer la fertilidad futura. Lograr un consentimiento verdaderamente informado dadas todas estas presiones y complejidades en un momento literal de vida o muerte durante la maternidad podría ser imposible.

Además, ¿qué pasa si una persona embarazada rechaza esta opción? Los úteros artificiales podrían usarse de maneras que limiten las libertades reproductivas. Los líderes del movimiento antiaborto ya han abogado por la cesárea (incluso a pesar de las objeciones de las pacientes embarazadas) para optimizar los resultados para el bebé. En un clima político donde Los derechos reproductivos están siendo restringidos. En nombre de la protección de los fetos, se podrían utilizar úteros artificiales seguros y eficaces para argumentar que el feto no sólo tiene derecho a vivir, sino que también tiene derecho a toda la atención médica disponible. Un argumento así podría promover una legislación que requiera una cirugía peligrosa a pesar de la objeción del paciente. Con la legislación actual que define la personalidad en varios estados, esta es una posibilidad real.

Desde una perspectiva de justicia reproductiva, es poco probable que esta tecnología esté disponible de manera equitativa. Si bien la tasa de mortalidad global de niños menores de cinco años sigue cayendo en todo el mundo, los niños del África subsahariana todavía tienen la tasa de mortalidad más alta del mundo, con 74 muertes por cada 1.000 nacidos vivos, 14 veces más que en Europa y América del Norte. Muchas de estas muertes están relacionadas con la prematuridad. Es poco probable que los ensayos clínicos con úteros artificiales, y mucho menos su uso en la práctica clínica, estén disponibles donde más se necesitan.

Finalmente, mirando hacia el futuro lejano, surgen dudas sobre la posibilidad de utilizar úteros artificiales en las primeras etapas del embarazo. Actualmente, la mayoría de los investigadores piensan que sería imposible utilizar esta tecnología a principios del primer trimestre, cuando ocurren la mayoría de los abortos. Sin embargo, la ciencia es siempre innovadora y uno puede imaginar un futuro distópico en el que sería posible decirle a una persona embarazada: si no deseas continuar con este embarazo, podemos separarte del feto y transferirlo a un útero artificial.

¿Qué significaría tal escenario para los futuros padres? ¿Seguirían siendo considerados padres legales de la entidad en el útero artificial? ¿O habría una presunción a favor de la adopción? ¿Los úteros artificiales convertirían a ambos padres genéticos en iguales tomadores de decisiones, ya que el feto no está dentro del cuerpo de solo uno de ellos? ¿O ambos perderían su autoridad, dejando la toma de decisiones en manos de los reguladores? ¿Cómo se traducirían en este contexto las normas clínicas actuales que rodean la toma de decisiones para los recién nacidos prematuros?

Si bien los úteros artificiales son prometedores, avanzar hacia los primeros ensayos en humanos (en ausencia de pruebas claras de posibles beneficios) implica grandes riesgos de restringir los derechos reproductivos de los futuros padres.

Este es un artículo de opinión y análisis, y las opiniones expresadas por el autor o autores no son necesariamente las de Científico americano.