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Fobos y Deimos son rocas con forma de patata y marcadas por viruelas que están unidas gravitacionalmente a Marte. También son dos de las lunas más extrañas del Sistema Solar.

Para empezar, son pequeños en comparación con su anfitrión: Fobos tiene sólo 20 kilómetros de diámetro. Son mucho menos densos que Marte y tienen muchos cráteres, lo que sugiere un pasado colorido. También tienen algunas características peculiares, como los surcos en la superficie de Fobos que se extienden a lo largo de más de un kilómetro.

El enigma para los astrónomos es determinar de dónde proceden estas lunas, sobre todo teniendo en cuenta que sus dos teorías tienen graves deficiencias.

¡Capturado!

Ahora los astrónomos que estudian las imágenes de las lunas captadas por la nave espacial Mars Express han llegado a otra teoría. Fobos y Deimos, dicen, eran originalmente un cometa binario que se separó en dos lunas después de ser capturado por el campo gravitacional de Marte.

Primero algunos antecedentes. Los astrónomos tienen dos teorías en competencia para explicar el origen de las lunas marcianas. La primera es que Fobos y Deimos son asteroides capturados por el campo gravitacional de Marte. Las lunas se parecen a los llamados asteroides tipo D que se encuentran en el cinturón de asteroides exterior y entre los asteroides troyanos de Júpiter. Se sabe que estos asteroides son ricos en materiales orgánicos, silicatos y posiblemente hielo de agua, todo lo cual sería enormemente valioso para los futuros exploradores de Marte.

El problema es que las órbitas de las lunas no coinciden con este origen. Cuando los astrónomos simulan este tipo de captura, las lunas nunca terminan en las órbitas que tienen hoy Deimos y Fobos, ambas aproximadamente ecuatoriales.

La segunda teoría es que temprano en la historia del Sistema Solar, Marte estuvo involucrado en una colisión que produjo un disco de escombros alrededor del ecuador del planeta. Fobos y Deimos se formaron a partir de este disco, exactamente en las órbitas que tienen hoy.

Pero esta teoría no explica por qué Fobos y Deimos se parecen tanto a los asteroides de tipo D con sus superficies carbonosas.

Sonia Fornasier, de la Université Paris Cité (Francia), y sus colegas dicen que hay otra teoría que se ajusta más claramente a las observaciones. En 2003, la Agencia Espacial Europea colocó la nave espacial Mars Express en órbita alrededor del Planeta Rojo, equipada con cámaras de alta resolución capaces de resolver características de Fobos del tamaño de coches pequeños.

Desde entonces, Mars Express ha enviado las imágenes más detalladas jamás tomadas de Fobos. Esto ha permitido a Fornasier y sus compañeros comparar la superficie de Fobos con otros objetos bien estudiados en todo el Sistema Solar, como el planeta enano Ceres, los asteroides Steins y Lutetia, el objeto del Cinturón de Kuiper Arrokorth, además del cometa 67P, un extraño planeta gemelo. Cuerpo lobulado visitado por las naves espaciales Rosetta y Philae de la ESA hace diez años.

El partido más cercano es una sorpresa. «En general, nuestro análisis fotométrico ha demostrado que las propiedades fotométricas de Fobos se parecen mucho a las del cometa 67P», afirman Fornasier y compañía.

Módulo de aterrizaje de Fobos

Esto plantea la curiosa posibilidad de que las teorías sobre el origen de las lunas de Marte sean completamente erróneas. «Phobos y Deimos pueden ser actualmente núcleos cometarios agotados capturados por Marte», afirma el equipo. De hecho, sus órbitas similares sugieren que pueden haber venido de un solo cometa con dos núcleos o de un cometa de dos lóbulos como el 67P que fue desgarrado lentamente por el campo gravitacional de Marte.

Se trata de una idea fascinante que despertará el interés de los geólogos planetarios de todo el mundo. Puede que no tengan que esperar mucho antes de que finalmente se responda el origen de Fobos.

En 2026, la agencia espacial japonesa JAXA lanzará la misión Martian Moons eXploration o MMX. Su objetivo es estudiar las lunas, aterrizar en Fobos y, en última instancia, traer muestras a la Tierra. Se trata de una misión de alto riesgo con enormes recompensas potenciales. Una de las más importantes es que finalmente podría resolver el enigma de dónde vinieron Fobos y Demos. ¡Fornasier y compañía deben estar conteniendo la respiración!


Ref: Propiedades fotométricas de Phobos de las observaciones HRSC de Mars Express: arxiv.org/abs/2403.12156