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Las tres de la mañana: para algunas personas, es el momento que más ansiedad les produce. Es cuando se despiertan después de unas pocas horas de sueño y luego no logran volver a dormirse.

Para otras personas, es la hora temida en la que se dan cuenta de que aún no han conciliado el sueño. El reloj avanza hacia la hora de despertarse y ni siquiera han alcanzado un ciclo de sueños.

Falta de sueño puede provocar algo más que un día lento. Los científicos en medicina del sueño han establecido que dormir mal está relacionado con una mala salud. Y en años más recientes, los investigadores en medicina del sueño también han adquirido una mayor comprensión de cómo la falta de sueño puede poner en peligro la salud mental.

Los científicos y defensores exigen más investigación y atención sobre lo que, según advierten, es un problema de salud pública creciente.

Por qué necesitamos dormir

El cuerpo necesita dormir, pero no todo el mundo consigue dormir bien. Los investigadores en medicina del sueño dicen que esto es similar a no tener aire limpio, alimentos nutritivos o agua fresca.

“Dormir no es sólo algo que hacemos porque nos gusta o porque es bueno para la salud. El sueño es un requisito biológico para la vida humana. No es negociable”, dice Michael A. Grandner, profesor asociado de psiquiatría y director del Programa de Investigación sobre Salud y Sueño y de la Clínica de Medicina Conductual del Sueño de la Facultad de Medicina de la Universidad de Arizona.

Después de la Revolución Industrial, Grandner dice que los trastornos como el insomnio se romantizaron y se vieron como parte de una cultura laboral en la que las personas que dormían menos eran admiradas por ser fuertes, devotas y capaces de trabajar más. Dice que los estándares están cambiando y la gente está empezando a reconocer que la falta de sueño afecta la salud física y mental de una persona.

«Estamos en este período de cambio en la forma en que nuestra sociedad considera la salud del sueño en general», afirma.


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Cómo el sueño afecta la salud mental

Parte del cambio en la forma en que las personas ven su propia salud del sueño se debe a una comprensión creciente de la relación entre el sueño y los trastornos psiquiátricos. Los trastornos del sueño como el insomnio son un factor de riesgo de problemas de salud mental como la ansiedad o la depresión.

Los investigadores todavía están aprendiendo sobre la relación, pero cada vez ven más cómo los trastornos del sueño pueden predecir el desarrollo de un trastorno psiquiátrico.

Sueño y memoria

Aunque los científicos todavía están examinando la relación entre el sueño y los trastornos psiquiátricos, Grandner dice que existen varias teorías y una de ellas tiene que ver con la memoria. Cuando una persona duerme, su El cerebro procesa y almacena recuerdos.. Los trastornos del sueño, como el insomnio, perturban este proceso y la persona puede perder la consolidación de la memoria.

Por tanto, estos recuerdos pueden faltar cuando una persona necesita interpretar situaciones sociales. Grandner da el ejemplo de una persona que ve a alguien fruncir el ceño en su dirección. Los recuerdos del pasado podrían ayudar a la persona a ver el ceño fruncido como parte del mal día de la otra persona, lo que podría generar empatía. Pero sin esos recuerdos, el ceño fruncido podría parecer personal. Esto podría hacer que la persona se sienta ansiosa o amenazada.

«La memoria y las emociones son el núcleo de muchos problemas comunes de salud mental», dice Grandner.

Sueño y riesgo de suicidio

Otra teoría considera cómo funciona el cerebro en medio de la noche, cuando el cuerpo debe estar dormido. La mente después de medianoche La hipótesis sostiene que durante las horas de la noche, un cerebro cansado que no puede dormir no funciona de manera óptima, un factor de riesgo para comportamientos más extremos.

El cerebro debe estar dormido y realizando tareas de mantenimiento como el procesamiento y almacenamiento de la memoria o la regulación emocional. En cambio, se ve obligado a actuar cuando “la capacidad cognitiva y la regulación del estado de ánimo disminuyen”.

Durante las horas de la noche, aumentan las autolesiones, los pensamientos suicidas y los delitos violentos. También son probables comportamientos poco saludables como el abuso de sustancias o la mala elección de alimentos. La hipótesis sostiene que es durante estos momentos de falta de sueño cuando se prepara el escenario para futuros trastornos psiquiátricos.

«Cuando tu cuerpo quiere estar dormido, no tomas buenas decisiones», dice Grandner.


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Los 5 trastornos del sueño

La Clasificación Internacional de los Trastornos del Sueño (ICSD) es un manual de diagnostico eso clasifica los trastornos del sueño en siete grupos principales.

Existen trastornos de insomnio, que se relacionan con la imposibilidad de conciliar el sueño o permanecer dormido. Los trastornos respiratorios del sueño implican afecciones como la apnea del sueño, en la que una persona deja de respirar. El tercer grupo, los trastornos centrales de hipersomnolencia, incluye la narcolepsia y otras formas de somnolencia excesiva. Ritmo circadiano Los trastornos del sueño-vigilia consisten en trastornos en los que el ciclo de sueño-vigilia de una persona no está sincronizado.

El quinto grupo, la parasomnia, implica movimientos anormales como caminar, hablar o comer. Este grupo también incluye pesadillas, terrores nocturnos y parálisis del sueño. La parasomnia se distingue del sexto grupo, los trastornos del movimiento relacionados con el sueño, que se caracterizan por movimientos que perturban el sueño, como el síndrome de piernas inquietas. Por último, la ICSD tiene una categoría «otros» para trastornos que no encajan en los otros grupos.


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¿Qué trastorno del sueño es más común?

El insomnio es probablemente el más común desorden del sueño. Pero los científicos no pueden decir con certeza cuántas personas la padecen.

«En realidad, no conocemos la prevalencia en la población de la mayoría de los trastornos del sueño», dice Grandner.

Parte del problema es que se necesitan estudios del sueño para diagnosticar trastornos como la apnea del sueño, dice Grandner. Para algunas personas, esto puede significar pasar la noche en una clínica del sueño o usar equipo de diagnóstico en casa. Estas barreras impiden que las personas busquen un diagnóstico y que los científicos conozcan plenamente la epidemiología.


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Estudiar los trastornos del sueño

Los científicos que estudian la medicina del sueño dicen que se necesita más investigación. En la primavera de 2024, casi tres docenas de miembros del Congreso firmó una carta apoyar la financiación de la investigación sobre la salud del sueño, lo que posiblemente permitiría a agencias como los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades estudiar los trastornos del sueño en la población estadounidense y tener una mejor idea de la epidemiología.

«Es algo que se está votando y que aquellos de nosotros en la comunidad estamos defendiendo; decimos: ‘Por favor, necesitamos esta información'», dice Grandner.


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Fuentes del artículo

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Emilie Lucchesi ha escrito para algunos de los periódicos más importantes del país, incluidos The New York Times, Chicago Tribune y Los Angeles Times. Tiene una licenciatura en periodismo de la Universidad de Missouri y una maestría de la Universidad DePaul. También tiene un doctorado. en comunicación de la Universidad de Illinois-Chicago con énfasis en encuadre de medios, construcción de mensajes y comunicación de estigmas. Emilie es autora de tres libros de no ficción. Su tercero, «A Light in the Dark: Surviving More Than Ted Bundy», se publicará el 3 de octubre de 2023 en Chicago Review Press y es coautor de la sobreviviente Kathy Kleiner Rubin.