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CABLE CLIMÁTICO | MINNEAPOLIS – El viernes, Richard Gadbois, de 80 años, hizo lo que había hecho innumerables veces en los gélidos días de enero en el norte de Minnesota.

Condujo su SUV hacia el lago Mille Lacs cubierto de hielo, uno de los más grandes del estado, para explorar lugares de pesca. A los pocos minutos, el vehículo se estrelló contra el hielo. Gadbois, que llevaba un dispositivo de flotación, murió, conmocionando a la pequeña comunidad de Isle, Minnesota, donde era un miembro habitual de la ciudad y propietario de un negocio desde hacía mucho tiempo.

No fue un solo evento.

Las primeras semanas de 2024 han provocado cuatro muertes por desplomes de hielo en lagos de Minnesota y decenas de heridos y situaciones cercanas. Los peores accidentes han involucrado máquinas de nieve, vehículos utilitarios, camionetas e incluso un pequeño avión Cessna que aterrizó en una extensión de hielo no probado antes de estrellarse en aguas que inducen hipotermia.

Los expertos dicen que el cambio climático promete aumentar el número de muertes, particularmente en los estados del norte, donde la recreación en lagos y ríos helados es un pasatiempo venerado.

Numerosos estudios muestran que el aumento de las temperaturas está socavando las condiciones del hielo en los lagos de todo el mundo, afectando no sólo la recreación invernal sino también el transporte y las economías locales.

«Estas superficies heladas proporcionan servicios ecosistémicos esenciales que son vitales para muchas comunidades del norte», afirma un equipo internacional de expertos escribió en un papel publicado por el Unión Geofísica Americana en 2022. Descubrieron que la temporada de «hielo seguro» se reducirá en promedio entre dos y tres semanas en escenarios de calentamiento de 1,5 grados y 3 grados Celsius, respectivamente.

Minnesota, con sus más de 11.000 lagos, sigue la tendencia.

«En promedio, el estado ha perdido de 10 a 14 días de hielo lacustre en los últimos 50 años, y algunos lagos populares e icónicos han perdido casi tres semanas de hielo, lo que afecta la salud de los lagos y los peces, los entusiastas de los deportes al aire libre y los propietarios de negocios», informó Minnesota. La Agencia de Control de la Contaminación y el Departamento de Recursos Naturales del estado dijeron en 2021 después de estudiar las condiciones del hielo en docenas de lagos del estado.

Los mayores cambios están ocurriendo en el norte de Minnesota, donde la pesca en hielo y el turismo invernal inyectan decenas de millones de dólares a las economías locales, y donde los lagos pueden comenzar a congelarse en noviembre. La mayoría de los años, el hielo del lago se espesa a medida que avanza el invierno, y a mediados de enero, lagos aún más profundos ven profundidades de hielo de hasta 24 pulgadas, lo suficientemente gruesas como para que una camioneta grande remolque una casa de pesca en hielo que puede permanecer en el lago hasta marzo.

Pero esas normas están siendo cuestionadas cada vez más, incluso este invierno cuando la mayor parte de Minnesota experimentó el diciembre más cálido registrado, con temperaturas promedio que alcanzaron 5 grados Fahrenheit por encima de las tendencias históricas en muchos lugares. Las Ciudades Gemelas batieron un récord de 150 años de calidez en diciembre, mientras que cientos de otras ciudades y pueblos más pequeños batieron o toparon con récords de larga data.

«Este año es inolvidable», dijo Pete Boulay, climatólogo del DNR de Minnesota que estudia los efectos del calentamiento climático en los lagos estatales.

Los períodos cálidos a principios del invierno conducen a una superficie de hielo débil, o lo que a menudo se llama «hielo blanco», en referencia a su apariencia nublada. El hielo de mala calidad también es propenso a moverse y agrietarse, y no puede soportar el mismo peso que el hielo más duro, que a menudo se denomina hielo “transparente” o “azul”.

En lo que va del invierno, muchos de los lagos de Minnesota están experimentando condiciones de «hielo blanco», particularmente los lagos del norte que comenzaron a congelarse a finales de noviembre y se descongelaron en diciembre. Pero no hay dos lagos iguales y la variabilidad en las condiciones del hielo será una señal del cambio climático en las próximas décadas. «Es difícil decir si será una tendencia lineal, pero esperaría que la tendencia experimente una mayor variación de un año a otro», dijo Boulay.

En promedio, los inviernos de Minnesota se calientan 15 veces más rápido que los veranos, según los climatólogos estatales. Desde 1970, la temperatura mínima promedio en invierno ha aumentado aproximadamente 6 F, y los eventos de frío extremo (menos 35 F en el norte de Minnesota) han disminuido hasta en un 90 por ciento. Las olas de frío intenso son fábricas de hielo.

Hace apenas cuatro años, en el invierno de 2019-2020, el clima era tan cálido en el norte de Minnesota que en algunos paraísos de pesca invernal, como el lago Bemidji, a unas 100 millas al sur de la frontera con Canadá, no se pudo pescar en el hielo. Cientos de coloridas casas de hielo normalmente cubrirían el lago Bemidji en enero, pero en 2020 era un paisaje blanco y vacío. La nieve profunda empeoró las condiciones al actuar como una manta térmica sobre el hielo peligroso.

Este año puede ser aún peor.

Nicole Biagi, coordinadora de seguridad sobre el hielo del DNR de Minnesota, un puesto establecido hace menos de dos años para monitorear las condiciones cada vez más variables del hielo en los lagos del estado, dijo que los riesgos emergentes son preocupantes porque la mayoría de los accidentes ocurren durante el deshielo primaveral, cuando los recreacionistas están más conscientes de los riesgos de fracasar.

Las muertes al comienzo de la temporada son raras, dijo. La reciente avalancha de muertes y lesiones se puede atribuir en parte a viejos hábitos y expectativas sobre cuándo el hielo del lago estará listo para la actividad.

“La gente tiende a mirar el calendario en lugar de las condiciones climáticas reales. Quieren hacer lo que están acostumbrados a hacer en esta época del año”, dijo Biagi en una entrevista.

No hay un recuento oficial de las operaciones de rescate, en parte porque el estado tiene muchos lagos en muchas jurisdicciones.

Pero dados los acontecimientos recientes, Biagi dijo que este invierno podría ser muy ocupado, incluso cuando las muertes anuales por hielo han disminuido debido a una mayor conciencia de seguridad. Minnesota registra actualmente un promedio de 2,8 muertes por accidentes de hielo al año, frente a 3,4 muertes en las dos décadas anteriores. El mayor número de muertes relacionadas con el hielo desde 2000 se produjo en el invierno de 2002-2003, cuando murieron 10 personas, según los registros estatales.

Eso hace que los acontecimientos de este invierno sean más preocupantes.

Gadbois murió el 12 de enero, cuando su SUV atravesó el hielo, lo que marcó la cuarta muerte por hielo en un lago en Minnesota en lo que va del invierno.

Dos semanas antes, un hombre de 82 años de Bemidji murió a causa de las heridas sufridas cuando su vehículo todo terreno se estrelló contra el hielo inestable en Cass Lake, a unas 200 millas al norte de Twin Cities.

Ocurrió tras la muerte el 28 de diciembre de 2023 de un hombre de 78 años que viajaba en un vehículo de orugas para ocho pasajeros llamado «Bombardier», en el extremo norte del estado. El vehículo comercial está diseñado para cruzar zonas heladas. lagos, pero se estrelló contra treinta centímetros de hielo. Otros seis pasajeros y el conductor del vehículo fueron rescatados.

La primera muerte por hielo en Minnesota este invierno se registró el 23 de diciembre de 2023, cuando un hombre de 67 años estrelló su vehículo todo terreno a través de un lago congelado cerca de Detroit Lakes, Minnesota, según informes de las autoridades locales.

Quizás lo más dramático fue que un avión Cessna pilotado por un hombre de 73 años y que transportaba a un pasajero cayó a través del hielo en Upper Red Lake el 19 de diciembre después de aterrizar aproximadamente a media milla de la costa.

El piloto y propietario del avión, Lawrence Daigle de Cohasset, Minnesota, dijo que ha pescado en los lagos del norte de Minnesota desde que era niño y que su avión monomotor, que pesa menos que un vehículo de pasajeros, aterrizó en una sección del lago donde el hielo tenía de 10 a 12 pulgadas de espesor.

Después de deslizarse unos 1.500 pies a través del lago helado, el avión chocó contra lo que describió como una grieta de 8 pies en el hielo. La parte delantera del avión se precipitó hacia el agua helada, destruyendo el motor y el sistema de aviónica. Daigle y su pasajero, que estaban planeando una salida de pesca en el hielo, escaparon ilesos.

«Nunca me asusté mucho», dijo Daigle en una entrevista. «Estábamos todos bien, sólo que no pude ver esa grieta lo suficientemente pronto como para reaccionar».

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