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Hazel Chandler estaba en casa cuidando a su hijo cuando comenzó a hojear un documento que detallaba cómo la quema de combustibles fósiles pronto pondría en peligro al planeta.

No recuerda quién le dio el informe (esto fue en 1969), pero el momento se destaca vívidamente: después de leer una lista de eventos climáticos extremos que se materializarían en las próximas décadas, miró al bebé que era. amamantando, llena de pavor.

“’Dios mío, tengo que hacer algo’”, recordó haber pensado.

Fue uno de varios momentos de este tipo a lo largo de la vida de Chandler que la impulsaron a espacios activistas: contra la guerra de Vietnam, a favor de los derechos civiles y de las mujeres, y en apoyo de otras causas ambientales.

Participó en campañas de redacción de cartas y ayudó a reunir a otras personas para que escribieran a los legisladores sobre piezas vitales de la legislación ambiental, incluida la Ley de Aire Limpio y la Ley de Agua Limpia, aprobadas en 1970 y 1972, respectivamente. En la guardería en la que trabajaba, ayudó a planificar las celebraciones en torno al primer Día de la Tierra en 1970.

Ahora, a los 78 años, después de trabajar en el cuidado infantil y la atención médica durante la mayor parte de su vida, está más comprometida que nunca. En 2015, comenzó a trabajar como voluntaria en Elder Climate Action, que se centra en activar a las personas mayores para que luchen por el medio ambiente. Luego aceptó un trabajo como consultora para la Unión de Científicos Preocupados, una organización sin fines de lucro de defensa de la ciencia.

Más recientemente, su activismo ha girado en torno a su papel como coordinadora de campo en Arizona de Moms Clean Air Force, un grupo de defensa ambiental sin fines de lucro. Chandler ayuda a reunir voluntarios para que tomen medidas sobre cuestiones de justicia climática y ambiental, reclutando residentes para que testifiquen y se reúnan con los legisladores.

Su motivación ahora es la misma que hace décadas.

“Cuando miro a mis nietos, mis bisnietos y mis hijos a los ojos, tengo que poder decir: ‘Hice todo lo que pude para protegerlos’”, dijo Chandler. «Tengo que poder decirles que he hecho todo lo posible dentro de mis posibilidades para ayudarnos a avanzar».

Chandler es parte de un contingente en gran medida no reconocido del movimiento climático en Estados Unidos: las abuelas climáticas.

Quizás el ejemplo más destacado sea el de la actriz Jane Fonda. La abuela octogenaria ha sido arrestada varias veces durante protestas climáticas y tiene su propio PAC que financia las campañas de los “campeones climáticos” en las elecciones locales y estatales.

Las abuelas climáticas vienen equipadas con décadas de experiencia en activismo y su objetivo es presionar al gobierno y a las corporaciones para que reduzcan las emisiones de combustibles fósiles. Como resultado, ellas, junto con mujeres de todos los grupos de edad, están participando en mayor número, tanto en las protestas como en las urnas. Todas las abuelas climáticas que The 19th entrevistó para este artículo notaron un tema unificador: la preocupación por el futuro de sus nietos.

De acuerdo a investigación llevada a cabo Por Dana R. Fisher, directora del Centro de Medio Ambiente, Comunidad y Equidad de la American University, si bien el movimiento ambientalista dominante ha estado típicamente dominado por hombres, las mujeres constituyen el 61 por ciento de los activistas climáticos en la actualidad. La edad promedio de los activistas climáticos era de 52 años y el 24 por ciento tenía 69 años o más.

Parte del cambio de género, dice, se remonta a las manifestaciones y protestas masivas que florecieron en respuesta al expresidente Donald Trump.

«A partir de la Marcha de las Mujeres y el día después de la toma de posesión de Donald Trump… las mujeres están más comprometidas y tienen más probabilidades de ser líderes», dijo Fisher.

«Lo cual es bueno, porque especialmente en el ámbito ambiental, históricamente ha sido una gran fiesta de tipos».

Una tendencia similar se aplica en las urnas, según datos recopilados por Environmental Voter Project, una organización no partidista centrada en conseguir votantes climáticos en las elecciones.

Un informe publicado por Environmental Voter Project en diciembre que analizó los patrones de votantes registrados en 18 estados diferentes encontró que después de la votación de la Generación Z, las personas de 65 años o más representan el siguiente grupo más grande de votantes climáticos, y las mujeres mayores superan con creces a los hombres mayores en su propensión a incluir el clima como su razón número uno para votar. La organización define a los votantes climáticos como aquellos que tienen más probabilidades de incluir el cambio climático, el medio ambiente o el aire y el agua limpios como su principal prioridad política.

“Las abuelas están ahora a la vanguardia del movimiento climático actual”, dijo Nathaniel Stinnett, fundador del Environmental Voter Project.

“Las personas mayores tienen tres veces más probabilidades de incluir el clima como una prioridad máxima que las personas de mediana edad. Además de eso, es más probable que las mujeres de todos los grupos de edad se preocupen por el clima que los hombres”, afirmó. “Así que si juntamos esas dos cosas… y podemos decir con seguridad que es mucho más probable que la abuela sea votante climática que su hombre de mediana edad”.

En Arizona, donde vive Chandler, los votantes climáticos de mayor edad representan 231.000 votantes registrados en el estado. La elección presidencial en el crucial estado indeciso se decidió por sólo 11.000 votos, señaló Stinnett.

“Los votantes climáticos de mayor edad realmente pueden ejercer su influencia en Arizona si se organizan y se aseguran de que todos vayan a las urnas”, dijo.

En algunos casos, sus identidades como abuelas se han convertido en una fuerza organizadora.

En California, 1000 Abuelas para Generaciones Futuras se formaron en 2016, después de que mujeres mayores del Área de la Bahía viajaran para solidarizarse con las abuelas indígenas que protestaban por la construcción del oleoducto Dakota Access en la Reserva Sioux de Standing Rock.

«Cuando regresaron, decidieron formar una organización que continuaría movilizando a las mujeres en nombre del movimiento por la justicia climática», dijo Nancy Hollander, miembro del grupo.

1000 Abuelas (en este caso, el término abarca a todas las mujeres mayores, no solo a las abuelas literales) tiene sus raíces en la intersección de la justicia social y la crisis climática, apoyando a personas de color y causas lideradas por indígenas en el Área de la Bahía. La organización está dividida en varios grupos de trabajo, cada uno con un enfoque diferente: elecciones, desinversiones bancarias de combustibles fósiles, trabajo legislativo, acciones directas no violentas, entre otros.

Hacen apariciones frecuentes junto a otros grupos de activistas climáticos en protestas frente a bancos como Wells Fargo, que financia infraestructura de petróleo y gas, además de participar en el día anual Anti-Chevron, protestando en la Refinería Chevron en Richmond, California.

Para Hollander, de 85 años, el trabajo ha sido energizante, una continuación del activismo político del que formó parte durante toda su vida. También la ha ayudado a afrontar mentalmente las múltiples crisis que vive el mundo actualmente.

“Facilita un sentido de agencia y de estar en sintonía con mis valores e ideales. También me pone en contacto con otras personas, otros seres humanos, motivados por deseos y compromisos similares”, dijo.

Muchos de los activistas enfatizaron lo importante que es ese sentido de comunidad, especialmente cuando el trabajo puede llevar a uno a un sentimiento de desesperación por todo lo que se ha perdido. La acción, coinciden, es un antídoto, una forma de afrontar ese sentimiento y mostrar su cariño. Gran parte de su trabajo se centra en proteger a la generación más joven, de las amenazas de la crisis climática, pero también en espacios activistas.

«Hay mujeres en la parte de acción directa no violenta de la organización que realmente sienten que las mujeres mayores: es su momento de levantarse y ser contadas y arrestadas», dijo Hollander. «Lo consideran una responsabilidad histórica y se esfuerzan por proteger a los más vulnerables».

Pero 1000 Abuelas le da crédito a otra abuela activista, Pennie Opal Plant, por ayudar a capacitar a sus miembros en acción directa no violenta y por inspirarlas a tomar el liderazgo de las mujeres indígenas en la lucha.

Plant, de 66 años, miembro inscrito de la tribu yaqui del sur de California y de ascendencia indocumentada choctaw y cherokee, ha iniciado varias organizaciones a lo largo de los años, incluida Idle No More SF Bay, que cofundó con un grupo de abuelas indígenas en 2013, primero en solidaridad con un grupo formado por mujeres de las Primeras Naciones en Canadá para defender los derechos de los tratados y proteger el medio ambiente de la explotación.

En 2016, Plant se reunió con otras personas frente a las oficinas corporativas de Wells Fargo en San Francisco, bloqueando la carretera en protesta por el oleoducto Dakota Access, cuando se dio cuenta de las ventajas que tenía como mujer mayor en la lucha.

Como enlace policial, o persona que pretende calmar la tensión con las fuerzas del orden, fue a hablar con un oficial que intentaba interrumpir la acción. Cuando lo vio maniobrando su auto sobre una acera, se paró frente a él, con su cabello gris ondeando. “Abrí mucho los brazos y pensé: ¿vas a atropellar a una abuela?”

Nació una nueva idea: la Sociedad de Abuelas Intrépidas. Lo que alguna vez fue una capacitación presencial (ahora existe principalmente en línea como una página de Facebook) ayudó a enseñar a otras abuelas cómo proteger a los jóvenes en las protestas.

Para Plant, el papel de las abuelas en la lucha por proteger el planeta tiene que ver con un simple principio indígena: asegurar el futuro de las próximas siete generaciones.

«Lo que estamos viendo es un cambio que comienza con las mujeres indígenas, que está resaltando las cosas buenas que las madres tienen para compartir, las cosas buenas que las mujeres que aman a los niños pueden compartir, eso ayudará a restablecer el equilibrio en el mundo», Plant dicho.

La coordinación entre los dos grupos es un ejemplo de trabajo interseccional que se lleva a cabo en el espacio del activismo climático. Aunque los activistas climáticos más jóvenes tienden a ser parte de un movimiento más diverso, Fisher señala que el movimiento sigue siendo predominantemente blanco.

«La gente de color se está movilizando, pero en muchos casos no se está movilizando ni participando en un activismo que se centre específicamente en el clima», dijo Fisher. “Pueden estar participando en un trabajo que es más de justicia climática, centrado en la comunidad de primera línea o contra el racismo sistémico, pero está enmarcado de manera muy diferente que en la mayoría de los grupos que están haciendo este tipo de trabajo climático… así que todavía hay un abismo muy grande allí que necesita ser cruzado”.

Algunos miembros de la generación anterior de activistas ven trabajar en temas relacionados con el clima como una forma de intentar corregir algunos de los errores históricos de su generación.

Kathleen Sullivan, organizadora de Third Act, una organización nacional fundada por el ambientalista Bill McKibben, dijo que eso es parte de lo que la motivó a convertirse en activista climática en sus últimos años.

“No podría vivir conmigo misma si no lo hiciera porque he recibido muchos dones en la vida, y esos dones han tenido un precio enorme”, dijo, reflexionando sobre cómo la extracción de recursos, la esclavitud y el genocidio han construyó este país y condujo a la crisis climática. “Y, cuando te despiertas y te das cuenta de eso, primero lloras y luego dices: ‘Dios mío, hay otra manera de vivir la vida, otra manera de entender cómo estar en este planeta’”.

Sullivan es una de las aproximadamente 70.000 personas mayores de 60 años que se han unido a Third Act, un grupo formado específicamente para involucrar a personas de 60 años o más en la movilización por la acción climática en todo el país.

“Este es un acto de responsabilidad moral. Es un acto de cuidado. Y es un acto de reciprocidad con la forma en que el planeta nos cuida”, dijo Sullivan. «Es un acto de interconexión con tus compañeros, porque puede haber una gran alegría y un gran sentido de solidaridad con otras personas en torno a esto».