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Para muchas personas en el mundo antiguo, la vida no era un paseo casual por el Foro. Hoy en día, muchas enfermedades pueden tratarse con la medicina moderna o prevenirse por completo, gracias al desarrollo de innumerables vacunas ayudar librarnos del riesgo de infección (aunque las grandes desigualdades todavía significan Estas vacunas que salvan vidas no están disponibles para todos.).

Sin embargo, en la antigüedad estos avances simplemente no estaban disponibles, lo que hacía que las enfermedades fueran un riesgo siempre presente y mortal. Kyle Harper, profesor de literatura clásica y letras de la Universidad de Oklahoma, dice que en la antigüedad la esperanza de vida era tan baja en parte porque las enfermedades infecciosas eran una fuerza muy poderosa.

«No tenían los recursos biomédicos y de salud pública de los que disfrutamos hoy», añade. Atención sanitaria a cierto grado existió en el mundo antiguo y se lograron avances médicos, pero el tratamiento a menudo giraba en torno a remedios, hechizos y supersticiones dudosos.

«La clase de enfermedades causadas por algún tipo de invasor microbiano fue uno de los hechos más fundamentales que dieron forma a toda sociedad premoderna», dice Harper.

Tuberculosis y malaria en la antigüedad

(Crédito: Colección Everett/Shutterstock)

Hoy en día, la esperanza de vida media mundial es alrededor de 70 años y sigue aumentando, pero hace siglos, ese no era el caso. En el antiguo Egipto se creía que el La edad promedio al morir era tan baja como 19 años., principalmente debido a las altas tasas de mortalidad infantil. El promedio de vida de un hombre es se cree que tenía alrededor de 25. En las antiguas Grecia y Roma, a la gente le fue un poco mejor, ya que algunas estimaciones sitúan la expectativa oscilan entre 20 y 35 años.

Debido a esta baja esperanza de vida, muchas de las enfermedades que enfrentaban los pueblos antiguos siguen siendo problemas de salud recurrentes en la actualidad. La tuberculosis, por ejemplo, ha devastado a las poblaciones humanas durante miles de años. Las momias egipcias de alrededor del 2400 a. C. muestran deformidades similares a la tuberculosis y los textos antiguos de China e India pueden hacer referencia a ella. según estudios.

La enfermedad era conocida como tisis Según los antiguos griegos y el médico Hipócrates, muchos en su tierra natal sucumbieron a la enfermedad. Hoy, más de un millón de personas continúan morir de tuberculosis cada año, aunque es curable y prevenible.

La malaria también era probablemente endémica en antiguo Egipto y Nubiajunto con otras enfermedades como leishmaniasis y esquistosomiasis. Dos momias enterradas alrededor Hace 3.500 años probablemente murió de malarialo que los convierte en los dos primeros casos conocidos de esta enfermedad transmitida por mosquitos.

También se sabe que la malaria prevalecía en ciertas regiones del imperio Romano y la evidencia de ADN muestra que la malaria fue presente en toda Italia en tiempos antiguos.


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Un rango de otras enfermedades martilladas civilizaciones antiguas, incluido el cáncer, que Hipócrates describió y que finalmente le dio su nombre. Asimismo, una de las primeras descripciones de la rabia se remonta a Grecia alrededor del 500 a.C.

El escritor romano Plinio el Viejo describe cómo quienes son mordidos por perros con “locura canina” desarrollan un horror mortal al agua y esboza curiosos remedios para combatir la enfermedad.

Parásitos y pandemias

Tenias. (Crédito: Rattiya Thongdumhyu/Shutterstock)

A esta enorme carga sanitaria se sumaron otras, como enfermedades gastrointestinales y parásitos como los gusanos, cuyo impacto es fácil de subestimar, dice Harper. Los estudios indican que las personas que vivían en el mundo antiguo estaban expuestas y plagadas regularmente de diferentes tipos de gusanos intestinales.


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Las pandemias también sacudieron al mundo antiguo. En el año 430 a. C., una plaga azotó la ciudad sitiada de Atenas. En el transcurso de tres años, es Se calcula que unas 100.000 personas podrían haber muerto, que representaba alrededor de una cuarta parte de la población de la ciudad en ese momento. La causa de esta plaga en particular sigue siendo un misterio.

«El mundo romano parece haber experimentado una serie de enfermedades pandémicas realmente explosivas y con consecuencias», añade Harper, autor de libros sobre ese mismo tema.

Se estima que la peste Antonina, que ocurrió entre 165 y 180 d.C., mató a alrededor de 2.000 personas por día en Roma en su apogeo, incluso afirmando la vida de Lucio Vero, coemperador junto a Marco Aurelio. No está claro qué causó el brote, dice Harper, pero las sugerencias incluyen sarampión o una forma ancestral de viruela.

De manera similar, la plaga de Cipriano ocurrió entre 250 y 270 d.C. Se originó en Etiopía antes de extenderse por la región mediterránea y más allá; su número de muertos puede haber llegado hasta 5.000 personas por día en Roma, según estimaciones. Al igual que la peste Antonina antes, se especula sobre su causa.

Harper dice que pudo haber sido fiebre hemorrágica viralmientras que otras posibilidades incluyen tifus, sarampión o meningitis. «Hasta que no tengamos pruebas de ADN, tendremos problemas para decir qué causó la plaga», señala.

Otra plaga, igual que la peste negra

Bacteria Yersinia pestis que causó la peste bubónica. (Crédito: Colección Everett/Shutterstock)

Esta evidencia existe para la última y mucho más devastadora plaga de Justiniano. Estalló en el año 541 d.C. y continuó cobrándose vidas en todo el Mediterráneo durante más de 200 años.

«La plaga de Justiniano en la década de 540 es la única en la que sabemos con absoluta certeza qué la causó», dice Harper. «Fue la peste bubónica».

Transmitida por ratas negras, esta plaga es la misma culpable detrás de la infame Muerte negra que sacudió la Europa medieval entre 1347 y 1351 y mató a millones de personas. Harper la describe como “la enfermedad pandémica más explosiva de la historia de la humanidad”.

Para cuando terminó el brote, se cree que entre 25 y 50 millones de personas podrían haber muerto en todo el Mediterráneo, aunque esto es objeto de debate.


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