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Se instalan marcos hexagonales llamados estrellas de arrecife en áreas degradadas para estabilizar los escombros sueltos e impulsar el rápido crecimiento de los corales.

La Agencia Oceánica

Los arrecifes de coral restaurados pueden crecer tan rápido como los arrecifes sanos en tan solo cuatro años, según los resultados de un proyecto de restauración en Indonesia. Si bien la rápida recuperación es prometedora, los arrecifes tienden a tener menos diversidad de especies que los arrecifes no dañados, y se necesitan más observaciones para ver cómo les va con el tiempo y en condiciones más duras, como las olas de calor.

Los arrecifes de coral del mundo enfrentan numerosas amenazas, desde aumento de la temperatura del mar y la acidificación de los océanos a actividades humanas como la sobrepesca.

Justo frente a la costa sur de Sulawesi, Indonesia, los arrecifes resultaron gravemente dañados hace unos 30 años por la pesca con dinamita, en la que se arrojan explosivos al agua para matar o aturdir a un gran número de peces.

“No hay recuperación natural de la pesca con dinamita”, afirma Tim Lamont en la Universidad de Lancaster en el Reino Unido. «Deja muchos fragmentos sueltos de esqueletos de coral viejos y muertos, que se arrastran y no permiten que el coral se asiente naturalmente sobre ellos y crezca».

Para ayudar al arrecife a recuperarse, el Programa de restauración de arrecifes de coral de Marte – en el marco del plan de sostenibilidad de la corporación Mars – en los últimos años instala estructuras hexagonales de acero recubiertas de arena en el fondo marino y trasplanta esquejes de corales sanos. Las estructuras, conocidas como estrellas de arrecife, estabilizan los escombros sueltos y ayudan al crecimiento de los corales.

Al mismo tiempo, Lamont y sus colegas han estado monitoreando el éxito de estos esfuerzos.

Una medida de la salud de un coral es ver si su esqueleto de piedra caliza se desarrolla más rápido de lo que se erosiona. Esto nos indica la tasa general de crecimiento de un arrecife y se conoce como presupuesto de carbonato.

«Cuatro años después de que comenzara el proceso de restauración, los arrecifes tenían una tasa de crecimiento equivalente a la de los arrecifes sanos», dice Lamont. «Eso es sorprendentemente rápido».

Pero la composición de los arrecifes restaurados difería de la de los sanos y consistía principalmente en corales ramificados. Esto se debe en gran medida al método de restauración, que utiliza corales ramificados que pueden extraerse de los corales vivos con un daño mínimo y son más fáciles de unir a las estructuras de acero.

Las comunidades locales unen fragmentos de coral a estructuras de acero como parte del programa de restauración en Indonesia

La Agencia Oceánica

«La diferencia en la comunidad podría conducir a diferencias en la resiliencia ante futuros eventos de estrés, especialmente el estrés por calor, ya que los corales ramificados son generalmente más sensibles al blanqueamiento», dice un miembro del equipo. Inés Lange en la Universidad de Exeter, Reino Unido. «Esperamos ver el reclutamiento natural y la recuperación de corales más masivos e incrustados en áreas restauradas en escalas de tiempo más largas».

Es alentador ver que es posible, dadas condiciones climáticas estables, reconstruir estos ecosistemas vitales, dice Lamont. Pero se necesitan estudios a más largo plazo para ver qué tan bien se recupera la diversidad de especies, así como qué tan resistentes son los arrecifes en comparación con los arrecifes sanos, dice.

Sin embargo, proyectos como este no pueden abordar la mayor amenaza que enfrentan los arrecifes de coral, dice Terry Hughes en la Universidad James Cook en Australia. «La escala de este estudio es pequeña en comparación con la cantidad de corales que mueren cada verano caluroso a medida que las temperaturas continúan aumentando a nivel mundial», dice. «Por ejemplo, sería necesario cultivar y plantar aproximadamente 250 millones de corales adultos, cada uno del tamaño de un plato grande, para aumentar la cobertura de coral en la Gran Barrera de Coral en un 1 por ciento».

«El problema de la restauración no es que no funcione en absoluto ni que no restablezca las reservas de carbonato», dice Michael Bode en la Universidad Tecnológica de Queensland, Australia. “Ni siquiera es que las especies que se recuperan no sean tan diversas como los arrecifes de coral ‘naturales’. Es que requiere demasiada mano de obra y recursos combatir la principal amenaza a los arrecifes de coral: el cambio climático”.

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