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Herramientas de piedra encontradas enterradas profundamente en el sedimento de la cantera de Korolevo en Ucrania están reescribiendo la historia de la migración humana.

Los aparentemente modestos trozos de roca son herramientas que alguna vez utilizaron Homo erectusun antepasado directo nuestro, y una nueva datación revela que representan la evidencia más antigua de presencia de homínidos en el continente europeo.

«Antes se pensaba que nuestros primeros antepasados ​​no podían sobrevivir en latitudes más frías y más al norte sin el uso del fuego o de complejas tecnologías de herramientas de piedra». dice el arqueólogo Andy Herries de la Universidad La Trobe en Australia.

«Sin embargo, aquí tenemos evidencia de Homo erectus viviendo más al norte de lo que nunca antes se había documentado en este período temprano».

La historia de la evolución y dispersión de la humanidad por el mundo es un rompecabezas difícil de armar. Sin embargo, en los últimos años ha comenzado a surgir evidencia de que no se trataba de una narrativa simple y lineal. originado en una sola cuna en una parte del mundo. Y varios recientes líneas de evidencia sugerir que Homo sapiens Es posible que se estuviera desplazando por Europa mucho antes de lo que pensábamos.

Lo que quiere decir que la historia de la humanidad está buscando un mucho más complicado de lo que habíamos creído anteriormente, y nuestra comprensión al respecto tiene algunas lagunas graves.

Nuestros modelos se basan en gran medida en herramientas de piedra, ya que: junto con algunos restos óseos escasos y algunos otros artefactos robustos – se encuentran entre los pocos rastros capaces de sobrevivir a través de los eones. Sin embargo, los artefactos de piedra no vienen estampados con una fecha de producción, lo que obliga a los investigadores a depender de las pistas circundantes para determinar su edad y su lugar en la historia.

Una selección de algunas de las herramientas de piedra de Korolevo. (Garba et al., Naturaleza2024)

El sitio arqueológico de Korolevo es espectacular. Alcanza una profundidad de 14 metros (46 pies) de capas que se han acumulado con el tiempo, de las cuales se han excavado miles de artefactos que datan de muchos milenios. El sitio ha conocido al menos siete períodos distintos de ocupación homínida, en al menos nueve culturas paleolíticas hasta hace unos 30.000 años.

Pero no hay restos biológicos en el lugar, sólo piedra, lo que descarta el método habitual de datación por radiocarbono de cualquier material orgánico cercano. Durante las décadas transcurridas desde el descubrimiento de las herramientas, los investigadores sólo pudieron adivinar su edad.

Afortunadamente, los avances recientes finalmente han permitido datar con precisión rocas enterradas, y esto es a lo que recurrió un equipo dirigido por el arqueólogo Roman Garba de la Academia Checa de Ciencias.

«Para responder a las preguntas planteadas por la arqueología y la antropología, necesitamos utilizar los métodos tanto de la física nuclear como de la geofísica», garba dice.

La técnica que utilizaron se llama datación de entierros con nucleidos cosmogénicos, que aprovecha el hecho de que el material expuesto en la superficie es bombardeado con rayos cósmicos. Al comparar las desintegraciones de núcleos atómicos específicos, es posible medir la cantidad de tiempo que ha pasado desde que el objeto vio el cielo por última vez.

«En la planta de Korolevo medimos específicamente las concentraciones de los nucleidos cosmogénicos berilio-10 y aluminio-26, que tienen vidas medias diferentes», garba explica.

«Estos nucleidos se acumulan en los granos de cuarzo cuando la roca está en la superficie debido a la radiación cosmogénica del espacio, pero comienzan a desintegrarse cuando quedan enterrados en el suelo. La proporción de los dos varía según cuánto tiempo estuvieron enterrados los clastos debajo la superficie del suelo, lo que nos permite calcular su edad desde el entierro.»

El nuevo mapa del equipo sobre la historia migratoria de Homo erectus. (Garba et al., Naturaleza2024)

El equipo también utilizó su propio modelo matemático para determinar la edad de las capas de sedimentos, siendo la primera vez que se utiliza este método para la datación arqueológica. La edad más temprana que obtuvieron utilizando este método fue de 1,42 millones de años, para las herramientas más antiguas del conjunto.

La datación de los artefactos ha permitido a los investigadores llenar algunos de los vacíos en la historia de la migración humana. Su investigación muestra que Homo erectus Estuvo en Europa hace 1,4 millones de años, habiendo migrado a través de Asia hace 1,8 millones de años. El más antiguo conocido Homo erectus fechas fósiles de Hace 2 millones de añosencontrado en fragmentos en una cueva en Sudáfrica y reconstruido minuciosamente.

Obviamente todavía hay muchas cosas que no sabemos, pero este es un paso en la dirección correcta, afirman los investigadores.

«Queda por ver si esto fue parte de una ocupación más extensa y aún no descubierta de Europa en ese momento», Herries dice.

La investigación ha sido publicada en Naturaleza.