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Un kilo coma dos por metro cúbico. ¿Por qué es significativo este número? es el aproximado densidad mediao masa por volumen, del aire al nivel del mar.

Como era de esperar, esta masa palidece en comparación con la del agua, que es aproximadamente 800 veces más densa que la atmósfera que la cubre. A pesar de esto, el aire tiene suficiente peso como para garantizar que los vientos huracanados de alta velocidad puedan levantar casas enteras del suelo. Y cuando se empuja a través de un motor a reacción, puede mantener en alto un avión de 640 toneladas, lo que no es poca cosa para un fluido tan liviano.

La densidad atmosférica de la Tierra ha fluctuado significativamente a lo largo de su historia. De hecho, la Tierra tenía más en común con Venus, un mundo invernadero espeso y tóxico, hace miles de millones de añossegún un estudio publicado en Avances científicos en 2020. La superficie de nuestro planeta azul era en ese momento un océano de magma fundido, y su atmósfera anterior a la vida consistía en una pizca de nitrógeno y un vertido de dióxido de carbono que atrapa el calor; verdaderamente un infierno en la Tierra.

Afortunadamente, a diferencia de Venus, nuestro planeta está más alejado del sol. Con el tiempo, el calor sobrante de la formación planetaria fue liberado del sistema y pudieron desarrollarse océanos de agua. A pesar de nuestra actual emisiones de CO2, es poco probable que alguna vez veamos un verdadero regreso a la forma venusina. Pero, aún así, la pregunta sigue siendo: ¿qué pasaría con la vida en la Tierra si el aire de repente se volviera mucho, mucho más espeso?

Duplica la atmósfera, duplica el calor

Para que este escenario hipotético sea un poco más fácil de calcular, supongamos que pudimos duplicar mágicamente la cantidad de gas suspendido en la atmósfera de la Tierra. Eso significa el doble de nitrógeno, oxígeno, dióxido de carbono y todo lo demás.


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Si bien es cierto que nuestra atmósfera da vida, nos protege de la peligrosa radiación espacial y aísla al planeta, es posible tener también algo muy bueno. Uno de los primeros efectos que notaríamos es que haría mucho más calor. Dado que la presión de cada gas se duplicaría, tendríamos el doble de gases de efecto invernadero flotando por ahí.

Si bien no sabemos exactamente cómo podrían verse esas ramificaciones en todo el mundo, uno de nuestros paralelos más cercanos es un evento climático conocido como Máximo Térmico Paleoceno-Eocenoo PETM. Este intervalo de calentamiento extremo duró 100.000 años durante el Paleoceno tardío y el Eoceno temprano, hace unos 55 millones de años.

Los científicos estimaron que las temperaturas promedio del PETM superó los 90 grados Fahrenheitpublicando sus resultados en un estudio de 2022 en procedimientos de la Academia Nacional de Ciencias. Esto representa un aumento masivo con respecto al promedio actual de 59 grados. Las concentraciones de CO2 durante este período tumultuoso de la historia de la Tierra fueron aproximadamente el doble de nuestra lectura actual de aproximadamente 420 partes por millón.

Si bien el PETM fue causado por una variedad de factores, incluidos posiblemente cambios en la órbita de la Tierra, los efectos que provocó en el mundo fueron consistentes con un escenario de pesadilla del cambio climático: aumento del nivel del mar, eventos climáticos extremos y muertes masivas de organismos sensibles. , particularmente en ambientes marinos.

Sobrecarga de oxígeno

Por supuesto, no debemos olvidarnos de los demás gases de la mezcla. También seríamos bendecidos (o maldecidos) con el doble de oxígeno. Esto suena maravilloso en teoría, pero en la práctica es un poco más complicado. Un antiguo análogo tuvo lugar hace entre 360 ​​y 299 millones de años, durante el período Carbonífero, cuando el oxígeno constituía el 35 por ciento de la atmósfera, en comparación con el 21 por ciento actual.


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Esto resultó en dos cosas: incendios forestales masivos y bichos gigantes. Con un aumento en el suministro de oxígeno, habría sido mucho más fácil provocar un incendio en el Carbonífero. Y en estos bosques inflamables prosperaban milpiés de dos metros y medio de largo y parientes de las libélulas del tamaño de un halcón.

Dado que el oxígeno es un componente clave en el metabolismo de un organismo, durante mucho tiempo se asumió que la mayor concentración era lo que permitía la aparición de estos insectos más grandes. Sin embargo, otra variable podría ser la relativa falta de competencia de los vertebrados, que en ese momento apenas estaban ganando importancia en la tierra. De todos modos, ciertamente sentirás un impulso ya que cada respiración te dará el doble de energía en este aire nuevo y más denso.

Pero ten cuidado, también puedes sentirte un poco intoxicado. También estaríamos duplicando el nitrógeno, que tiene un efecto narcótico a altas presiones. Los buceadores, que presurizan el aire en tanques pesados, conocen bien el llamado «efecto martini», también conocido como narcosis del nitrógeno. Esto se debe a que descender 50 pies aumenta la presión de nitrógeno del aire, de modo que el efecto es equivalente a un martini seco, con el potencial de inducir un ligero deterioro del razonamiento y una sensación de euforia.

Vivir con una atmósfera pesada

Incluso el hecho de que el aire fuera más pesado también tendría importantes repercusiones. Para que un líquido hierva debe alcanzar una presión igual a la de la atmósfera misma. Pero con el aire dos veces más espeso, cocinar se convertiría en una tarea sorprendentemente desafiante, ya que el agua tendría que alcanzar los 248 grados Fahrenheit para convertirse en vapor, un cambio de 30 grados con respecto a la normalidad. Además, también podría provocar efectos masivos en los sistemas climáticos, ya que se detendría el proceso de evaporación.


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Además de un aire más seco, los vientos en sí probablemente serían más lentos pero también más poderosos, un poco como las corrientes de un océano. La fuerza de una tormenta en toda regla podría estar fuera de serie.

Sin embargo, a pesar de estas difíciles condiciones, volar podría, paradójicamente, ser más fácil. Un informe de la Administración Federal de Aviación destaca una realidad conocida desde hace mucho tiempo para los pilotos: a medida que aumenta la altitud, disminuye la densidad del aire, y disminución del rendimiento de la aeronave. Una atmósfera más delgada significa menos resistencia y turbulencia, pero también equivale a menos sustentación y empuje, lo que contrarresta con creces los beneficios.

Los aviones comerciales vuelan tan alto para minimizar la resistencia y los efectos climáticos, pero este nuevo aire más denso podría facilitar un poco sus despegues y aterrizajes, permitiendo velocidades más bajas. Y una atmósfera más turbia podría incluso permitir el regreso de una forma de transporte largamente difamada: los dirigibles. Si bien la catástrofe del Hindenburg provocada por el hidrógeno dejó un mal sabor de boca en la memoria del público, duplicar la densidad atmosférica también duplica aproximadamente la capacidad de elevación de un globo, según Principio de flotabilidad de Arquímedes.

La realidad de la vida con una atmósfera cuya densidad se duplica seguramente tendría una buena cantidad de desafíos. Pero tenga la seguridad de que la posibilidad de que este cambio absurdo se convierta alguna vez en realidad es tan probable como que los cerdos emprendan el vuelo. Aunque ¿quién sabe qué es posible bajo un cielo más denso?


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