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Hace unos años, justo antes de Navidad, el Dr. Richard DiCarlo se despertó por la noche con un dolor ardiente en el costado izquierdo. Al encender una luz, vio una hilera de bultos rojos y supo de inmediato que tenía culebrilla, también conocida como zoster, causada por la reactivación del virus de la varicela, latente desde una infección infantil.

Después herpes y un año de neuralgia postherpética, una condición dolorosa que dificultaba el sueño, DiCarlo, especialista en enfermedades infecciosas de la Universidad Estatal de Luisiana en Nueva Orleans, se cuenta entre los partidarios de la vacuna contra el herpes zóster. La vacuna contra el herpes zóster Zostavax fue autorizado en los EE. UU. en 2006. Los datos del ensayo de prevención del herpes zóster, en el que participaron 38.000 adultos de 60 años o más, mostraron que los hombres y mujeres que recibieron la vacuna contra el herpes zóster tenían la mitad de probabilidades de contraer la enfermedad después de un período de seguimiento promedio de tres años en comparación con los que recibieron un placebo disparo. Los participantes vacunados del estudio que desarrollaron culebrilla también experimentaron una reducción del dolor en comparación con los participantes que recibieron una inyección de placebo. La vacuna fue más eficaz en personas de entre 60 y 69 años, con una mayor disminución de la eficacia asociada con la edad avanzada.

Las investigaciones iniciadas en la década de 1950 han demostrado que cuando nos recuperamos de las infecciones infantiles por varicela, el virus que causa la infección, el virus varicela zoster, permanece latente en las células nerviosas.

No está claro qué causa la reactivación del virus, pero a medida que envejecemos, los expertos creen que las respuestas inmunes que mantienen el virus de la varicela zóster latente en los nervios se debilitan con la edad. Una de cada tres personas contraerá culebrilla durante su vida, y al menos la mitad de todas las personas de 85 años o más han padecido la enfermedad.

Cuando se produce una erupción por culebrilla, normalmente se trata de un «dermatoma» particular, es decir, la piel Área inervada por el nervio involucrado, generalmente en un lado del cuerpo o la cara. Sin embargo, en algunos casos, la erupción del herpes zóster puede estar generalizada. Antes de erupción aparece, las personas pueden tener síntomas nerviosos de dolor, picor, ardor u hormigueo. El erupción tiene ampollas Esa costra se acabó en aproximadamente una semana. Aunque el herpes zóster no es contagioso, el virus puede transmitirse a otras personas y causar varicela.

En el caso de DiCarlo, el herpes zóster afectaba el lado izquierdo de su torso, en una banda desde la columna hasta el ombligo.

Se pueden usar medicamentos antivirales para disminuir la gravedad y la duración del herpes zóster, pero la eficacia depende de usarlos lo antes posible. Se pueden usar analgésicos y otros remedios para ayudar a tratar los síntomas.

Hasta una de cada cinco personas que contraen culebrilla sufren de neuralgia posherpética, generalmente definida como dolor relacionado con el zóster que ocurre en el área de la erupción de la culebrilla incluso después de que la erupción ha desaparecido. Puede durar algunas semanas, meses o más. Cuanto mayor sea la persona cuando tenga zóster, mayor será su riesgo de desarrollar neuralgia posherpética.

“Mucha gente contrae culebrilla y es un dolor relativamente leve o moderado, y lo curan en una semana. Si ese fuera el único riesgo, me preguntaría cuál es la utilidad general del vacuna”, dijo DiCarlo. “Pero debo decir que si se puede reducir la neuralgia posherpética entre un 65 y un 70 por ciento, vale la pena. No quieres pasar por eso”.

La FDA aprobó la vacuna como dosis única para personas.e 50 y más. Como se señaló, la tasa de culebrilla aumenta con la edad. Parte D de Medicare cubre la vacuna contra la culebrilla, pero su contribución al costo puede variar. Privado planes de seguro o Seguro de enfermedad Es posible que no cubra el pago de la vacuna. Deberá consultar con su compañía de seguros sobre la cobertura.

¿Qué pasa si nunca ha tenido varicela o ya ha tenido un caso de culebrilla? Aún así debes vacunarte porque los estudios muestran que casi todos los adultos de 40 años o más han tenido varicela, recuerden haberla tenido o no. Además, si ya ha tenido culebrilla, la vacuna puede ayudar a proteger contra la recurrencia.

La vacuna no es segura para todas las personas. Las personas que NO deben recibir la vacuna incluyen:

  • Personas que alguna vez han tenido una reacción potencialmente mortal o son alérgicas gravemente a la gelatina, la neomicina o cualquier componente de la vacuna contra el herpes zóster.
  • Personas con un sistema inmunológico debilitado debido a ciertas condiciones o tratamientos médicos.
  • Mujeres embarazadas o que puedan estarlo

Los efectos secundarios más comunes informados al recibir la vacuna incluyen enrojecimiento, dolor, hinchazón o picor en el lugar de la inyección y dolor de cabeza. Algunas personas pueden desarrollar una erupción en el lugar de la inyección que parece varicela.

A medida que envejecemos, nos volvemos más susceptibles a la culebrilla y las personas inmunodeprimidas, como las personas con cáncer o VIH, también corren un mayor riesgo de contraer la enfermedad. Pero otros desencadenantes hipotéticos, como el estrés o bronceadosiguen sin haber sido probados, dice Stephanie R. Bialek, MD, MPH, líder de la unidad de virus del herpes en la División de Enfermedades Virales de los CDC.

Un estudio realizado por los CDC y otros científicos confirmó que desde 1993, la incidencia del herpes zóster casi se ha duplicado en la población adulta de Estados Unidos. Una explicación del aumento tiene que ver con la vacunación universal de los niños contra la varicela. Según esta teoría, debido a que la mayoría de los niños ya no contraen la varicela (que solía ser un ritual de la infancia), sus padres ya no reciben el «impulso» inmunológico que se obtiene al estar expuestos al virus mientras cuidan a niños enfermos.

«La mejor explicación para el aumento es que solíamos recibir un refuerzo subclínico cuando estábamos expuestos al virus de la varicela cuando éramos adultos», dijo William Schaffner, MD, pediatra y experto en vacunas de la Universidad de Vanderbilt. «Debido a la inmunización generalizada, eso no está sucediendo».

Pero hay algunas razones para dudar de que las vacunas contra la varicela infantil sean responsables del aumento de la culebrilla. En su estudio, Bialek y sus colegas encontraron que el herpes zóster estaba aumentando incluso antes de que se autorizara la vacuna contra la varicela para niños en 1995. Además, los adultos en estados con vacunas obligatorias vacuna contra la varicela no tenían tasas más altas de culebrilla que aquellos en estados donde los niños no estaban tan bien vacunados y, por lo tanto, eran más propensos a enfermarse y proporcionar refuerzos inmunológicos a padres y abuelos.

Es posible que a medida que la población estadounidense envejece, más personas consulten a sus médicos por culebrilla. «Probablemente hay diferentes factores implicados en el aumento», afirma Bialek. Y puede que sean necesarias décadas para solucionarlo. Pero independientemente de si las vacunas contra la varicela aumentan el riesgo de culebrilla, la vacuna contra la culebrilla es la mejor manera de evitarla.