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Durante años, los entusiastas de la observación de ballenas han acudido en masa a las costas de la costa oeste para vislumbrar las ballenas grises migratorias. Estos gentiles gigantes habitan en aguas del Océano Pacífico, mientras que su número en el Océano Atlántico disminuyó gradualmente hasta el punto de extirpación o extinción local hace siglos. Entonces, fue una sorpresa colosal cuando una sola ballena gris fue avistada en el otro lado del país, cerca de Nueva Inglaterra, a principios de este mes.

El 1 de marzo, los científicos del acuario notaron por primera vez a la ballena buceando y resurgiendo durante un reconocimiento aéreo a 30 millas al sur de Nantucket, como se explica en un comunicado de prensa. Esta resultó ser la quinta observación documentada de una ballena gris fuera del Pacífico en los últimos 15 años. Una fue vista anteriormente frente a la costa de Florida en diciembre de 2023, aunque los científicos ahora creen que se trata de la misma ballena que se acaba de ver cerca de Nueva Inglaterra.

«Mi cerebro estaba tratando de procesar lo que estaba viendo, porque este animal era algo que realmente no debería existir en estas aguas», dijo Kate Laemmle, una técnica de investigación que estaba en el avión, en un comunicado de prensa. «Nos reímos porque ¡Qué salvaje y emocionante fue ver un animal que desapareció del Atlántico hace cientos de años!»

¿Por qué desaparecieron las ballenas grises del océano Atlántico?

ballenas grises (conocidos por su falta de aleta dorsal y su piel moteada) alguna vez nadaron en aguas del Atlántico, pero tuvieron un final desafortunado probablemente impulsado por la caza comercial de ballenas, que implicaba cazar y matar ballenas para vender su carne y grasa.

Los americanos coloniales comenzaron caza comercial de ballenas en la década de 1650, convirtiéndose en una fuerza líder en la industria durante los dos siglos siguientes. En el siglo XVIII, las ballenas grises se extinguieron en el Atlántico.

Las ballenas grises viven actualmente en el Océano Pacífico Norte, donde existen dos poblaciones: una en el Pacífico occidental, frente a las costas de Asia, y otra en el Pacífico oriental, desde la costa de Alaska hasta México.

Las ballenas grises del Pacífico norte oriental se alimentan en el norte durante el verano y luego migran hacia el sur en el otoño. Las crías suelen nacer alrededor de enero o febrero frente a las costas de México. Los siguientes meses los pasamos migrando de regreso al norte, atrayendo a multitudes de ávidos observadores de ballenas en los EE. UU.

Sin embargo, los raros avistamientos de ballenas grises en el Atlántico han despertado entusiasmo de vez en cuando, lo que ha llevado a especulaciones sobre las apariciones esporádicas de la especie cerca de la costa este.

“Este avistamiento resalta lo importante que es cada encuesta. Si bien esperamos ver ballenas jorobadas, francas y de aleta, el océano es un ecosistema dinámico y nunca se sabe lo que encontrará”, dijo Orla O’Brien, científica investigadora asociada en el Centro Anderson Cabot para la Vida Oceánica en el Acuario de Nueva Inglaterra, en el comunicado.


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Una consecuencia del cambio climático

Los científicos sugieren que el cambio climático podría explicar estos avistamientos sorpresa. El Pasaje del Noroesteuna conocida ruta marítima que conecta el Atlántico y el Pacífico a través del Océano Ártico en Canadá, ha sido perdiendo más hielo marino en los últimos años debido al aumento de las temperaturas globales. El hielo marino normalmente limita el alcance de las ballenas grises, ya que no pueden atravesarlo, pero la disminución de los niveles de hielo significa que el paso suele ser lo suficientemente despejado como para atravesarlo durante los últimos veranos.

Esto puede ser lo que une los distintos avistamientos aislados en el Atlántico e incluso hasta el mar Mediterráneo (una ballena gris fue vista cerca de Israel en 2010 y otra en 2021 cerca del sur de Francia). En estos casos, incluido el reciente avistamiento, las ballenas probablemente acaben en el Atlántico simplemente por accidente, nadando en sentido contrario durante su estancia en el norte.

Los avistamientos podrían ocurrir con mayor frecuencia a medida que el hielo marino se derrita y el Pasaje del Noroeste se vuelva cada vez más navegable, lo que permitirá a las ballenas deambular fuera de su hábitat natural.

«Estos avistamientos de ballenas grises en el Atlántico sirven como recordatorio de la rapidez con la que las especies marinas responden al cambio climático, si se les da la oportunidad», dijo O’Brien en el comunicado.


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