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Los meteoritos en la Antártida son cada vez más difíciles de encontrar debido al cambio climático

A medida que el cambio climático calienta los polos, los preciosos meteoritos antárticos se derretirán y quedarán fuera del alcance de los científicos.

Los meteoritos se encuentran ampliamente dispersos a lo largo de una morrena en el campo de hielo azul en Miller Range el 19 de diciembre de 2015 en la Antártida.

Foto de la NASA/Foto de stock de Alamy

Cambio climático tiene impactos perniciosos en la Tierra, afectando todo, desde la atmósfera hasta las capas de hielo y desde las algas hasta los elefantes. Pero ni siquiera las rocas espaciales son inmunes a los trastornos relacionados con el calentamiento climático.

Meteoritos son fragmentos de otros mundos que sobreviven atravesando la atmósfera de la Tierra para aterrizar como rocas opacas y de color negro chamuscado. Durante décadas, los científicos planetarios han utilizado meteoritos para comprender mejor los lugares distantes de donde provienen, y la Antártida ha sido una fuente particularmente valiosa, suministrando más del 60 por ciento de los recolectados hasta la fecha. Pero la recompensa puede estar desapareciendo, según una investigación publicada el 8 de abril en la revista Naturaleza Cambio Climático. En eso, Los científicos estiman que ya estamos perdiendo meteoritos antárticos más rápido de lo que los recolectamos.—y que la tasa de pérdida aumentará a medida que el planeta continúe calentándose, con las rocas hundiéndose profundamente en las capas de hielo, fuera del alcance de los científicos.

Aunque los científicos han recolectado unos 80.000 meteoritos hasta la fecha, no se sabe cuáles revelarán algo nuevo. «Por lo general, algunos de los meteoritos que regresan cada temporada son algo que nunca hemos visto antes», dice Cari Corrigan, geóloga y curadora de la colección de meteoritos antárticos en el Museo Nacional de Historia Natural en Washington, DC, quien revisó por pares el nuevo artículo pero no participó directamente en la investigación. “Cada uno es una especie de pieza de un rompecabezas que nos ayuda entender cómo se formó todo el sistema solar.”


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Estos detritos del sistema solar aterrizan en cualquier lugar de la Tierra, pero la mayoría de los meteoritos se pierden: caen en picado al océano o inmediatamente se mezclan con las rocas terrestres. En AntártidaPor el contrario, las rocas espaciales oscuras destacan del desolado terreno. Además, el lento flujo del hielo sobre el continente concentra rocas espaciales en regiones específicas que se han convertido en tesoros ocultos para los científicos.

«Los meteoritos pueden caer en cualquier lugar de la capa de hielo», dice Veronica Tollenaar, candidata a doctorado en glaciología en la Universidad Libre de Bruselas (ULB) y coautora de la nueva investigación. «Se incrustan en el hielo y fluyen junto con el hielo, pero cuando hay una barrera, el flujo se redirige hacia la superficie». Este fenómeno es útil para los científicos porque concentra las rocas espaciales en lugares concretos. En algunas zonas del continente, fuertes vientos barren el hielo desde arriba, revelando meteoritos y otros materiales en el hielo, donde las rocas pueden permanecer durante milenios. Los científicos llaman a estas manchas «hielo azul» por su color. Estos dos procesos facilitan la búsqueda de meteoritos; aun así, los científicos estiman cientos de miles más Las rocas espaciales todavía esperan ser encontradas en el hielo de la Antártida..

Pero a medida que el mundo se calienta, la dinámica de los meteoritos antárticos está cambiando. Al igual que una camiseta negra en un día soleado, un meteorito en la superficie de la Antártida atrapa el calor que luego irradia al hielo circundante. Cuando la temperatura del aire es lo suficientemente fría, el calor adicional no hace mucha diferencia, pero a medida que El cambio climático calienta los polos.los pocos grados adicionales de calor de un meteorito serán más a menudo suficientes para derretir el hielo alrededor y debajo de él, enviando la roca profundamente a la capa de hielo, fuera del alcance de los científicos.

“Por lo general, una vez [a meteorite] Cuando sale a la superficie, necesita luchar para permanecer en la superficie”, dice el coautor del estudio Harry Zekollari, glaciólogo de la Universidad Vrije de Bruselas (VLB) y del Instituto Federal Suizo de Tecnología de Zurich (ETH Zurich). “Lo que vemos es que hay una especie de umbral mágico alrededor de los -10 grados centígrados. [14 degrees Fahrenheit].” Cuando las temperaturas son más frías, el hielo sobrevive; hace más calor y los meteoritos comienzan a desaparecer, incluso hoy. «Cada año encontramos alrededor de 1.000 meteoritos, pero perdemos cinco veces más», afirma Zekollari.

Tollenaar, Zekollari y sus colegas utilizaron el aprendizaje automático para identificar dónde podrían estar los tesoros de meteoritos que quedan en la Antártida y luego proyectaron cómo los diferentes escenarios de calentamiento afectarán a cada lugar.

Su análisis sugiere que alrededor de una cuarta parte de los meteoritos de la Antártida se perderán para 2050, y hasta tres cuartas partes estarán fuera de su alcance para 2100 según las proyecciones de calentamiento más nefastas. En general, dice Zekollari, entre el 1 y el 2 por ciento de los meteoritos desaparecerán con cada décima adicional de grado Celsius de calentamiento promedio. Corrigan señala que históricamente, el interior de la Antártida no ha visto muchas nevadas, pero el aumento de las tasas debido al cambio climático también ocultará meteoritos, reduciendo aún más la cantidad de muestras que los científicos pueden recolectar más allá de lo que sugiere el análisis.

La pérdida de meteoritos tiene consecuencias reales para los científicos que intentan comprender el sistema solar. Las expediciones a la Antártida son desafiantes, pero no tanto como enviar astronautas a la Luna o naves espaciales robóticas para atrapar pedazos de asteroides, dice Corrigan. «Es una especie de misión de devolución de muestras para hombres pobres, aunque todavía cuesta dinero».