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Para un equipo de investigadores que estudian los efectos del estrés en los humanos antiguos, su trabajo no fue exactamente como extraer dientes, pero sí implicó examinar su esmalte.

Un estudio en Informes Científicos que utilizó defectos del esmalte como indicador del estrés, dice que Los niños neandertales (que vivieron hace entre 400.000 y 40.000 años) y los niños del Paleolítico superior (que vivieron hace entre 50.000 y 12.000 años) experimentaron niveles similares de estrés, pero en diferentes momentos de su desarrollo.

Patrones de crecimiento del esmalte

Entonces, ¿por qué esmalte? Debido a que el esmalte dental se forma durante la infancia y no se remodela, conserva un registro del crecimiento infantil. Como el esmalte se coloca periódicamente, normalmente se pueden observar patrones de crecimiento regulares en la superficie del esmalte, explica Laura Limmer, profesora de la Universidad de Tübingen en Alemania y autora del estudio.

«Se ha descubierto que el estrés fisiológico, como la desnutrición, las infecciones, etc., altera estos patrones normales», afirma Limmer. «Por tanto, estas perturbaciones o defectos pueden utilizarse para realizar un seguimiento del estrés».

Los investigadores también pueden comprender los momentos durante el desarrollo en que se forman las coronas dentales de los diferentes tipos de dientes. Luego pueden utilizar las ubicaciones verticales de los defectos en las coronas de los dientes para estimar la edad en que ocurrieron.

Limmer y sus colegas analizaron el esmalte dental de 423 dientes de neandertal (de 74 Homo neanderthalensis individuos) y 444 humanos del Paleolítico superior (de 102 Homo sapiens individuos). Identificaron surcos horizontales de esmalte más delgado, lo que sugería estrés en los primeros años de vida de estos individuos. Esos surcos representan una interrupción o reducción en la formación del esmalte causada por el estrés.

Durante un episodio estresante, el cuerpo intenta conservar la energía o redirigir su uso y, por tanto, reduce algunas funciones, incluido el crecimiento.


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Neandertal versus humanos modernos paleolíticos

Sus resultados mostraron que, en general, los niños de ambos grupos experimentaron cantidades similares de estrés. Sin embargo, lo que difirió entre los grupos fue el momento durante la infancia en el que el estrés alcanzó su punto máximo.

En los humanos modernos del Paleolítico superior, el estrés parecía alcanzar su punto máximo alrededor de la supuesta edad del destete y luego se reducía rápidamente. En los neandertales, por otra parte, incluso si el período de destete fue tan estresante como el de los humanos modernos del Paleolítico superior, el período posterior (post-destete) pareció aún más estresante.

«Por lo tanto, llegamos a la conclusión de que estos dos grupos de homínidos manejaron los factores estresantes posteriores al destete de manera diferente, lo que sugiere diferencias sociales o de comportamiento en el cuidado de los niños», dice Limmer. «Los humanos modernos parecen haber podido mitigar mejor el estrés post-destete en comparación con los neandertales».

En cuanto a las implicaciones para los niños de hoy, Limmer dice que es difícil comparar interpretaciones del pasado con prácticas del presente. Sin embargo, probablemente sea seguro decir que cualquier práctica parental que reduzca el estrés en los niños es beneficiosa.

«Si transfiriéramos esta interpretación a los niños de hoy en día, podríamos decir que una buena nutrición, una red social de apoyo y un cuidado infantil adecuado en general reducen el estrés del desarrollo durante la niñez, lo que resulta en una mejor salud y posibilidades de supervivencia en la edad adulta», dice Limmer.


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Antes de unirse a la revista Discover, Paul pasó más de 20 años como periodista científico, especializándose en políticas de ciencias biológicas de EE. UU. y cuestiones de carreras científicas globales. Comenzó su carrera en periódicos, pero pasó a revistas científicas. Su trabajo ha aparecido en publicaciones como Science News, Science, Nature y Scientific American.