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Muchos padres son conscientes de los efectos negativos del alcohol y las drogas en el cerebro de sus hijos y toman las medidas necesarias para protegerlos de estas sustancias peligrosas. Sin embargo, hay otro elemento sigiloso que podría ponerlos en alto riesgo de sufrir problemas de memoria en el futuro, y probablemente esté en la despensa de su cocina en este momento.

Un estudio1 Un estudio realizado por investigadores de la Universidad del Sur de California descubrió que consumir una dieta de comida chatarra durante la adolescencia puede provocar un deterioro de la memoria a largo plazo en la edad adulta. Aún más alarmante es que los efectos podrían ser irreversibles.

Un estudio en animales muestra que la comida chatarra puede provocar mala memoria

El estudio con animales presentado,2 publicado en la revista Brain, Behavior, and Immunity, buscó determinar los efectos de una alimentación con comida chatarra en el cerebro de los adolescentes. Mientras realizaban el estudio, los investigadores consideraron hallazgos anteriores de que una mala alimentación puede provocar la enfermedad de Alzheimer.3

Descubrieron que el neurotransmisor acetilcolina desempeña un papel importante para la memoria, así como para otras funciones cerebrales como la atención y el aprendizaje. Las personas a las que se les ha diagnosticado la enfermedad de Alzheimer tienden a tener niveles más bajos de este neurotransmisor en el cerebro.4

Luego, los investigadores se preguntaron si los adolescentes que consumían el mismo tipo de dieta de alimentos procesados ​​(cargados de grasas no saludables y azúcar refinada) también podrían experimentar efectos similares, especialmente porque sus cerebros aún se encuentran en un desarrollo significativo.

Para probar su hipótesis, alimentaron a un grupo de ratas con una «dieta estilo cafetería de comida chatarra» que consistía en papas fritas, tazas de mantequilla de maní cubiertas de chocolate y refrescos, y le dieron a un grupo de control una dieta estándar.5 Luego observaron los niveles de acetilcolina de los animales y analizaron sus respuestas cerebrales sometiéndolos a tareas para poner a prueba su memoria.

Una prueba implicó permitir a los sujetos explorar nuevos objetos en diferentes escenarios. Después de unos minutos, repitieron la prueba pero agregaron un nuevo objeto a la escena. Los investigadores observaron que las ratas que comían comida chatarra no podían recordar qué objetos habían visto antes, ni tampoco su ubicación. El grupo de control, sin embargo, estaba más familiarizado con su entorno.

En un artículo de StudyFinds, Anna Hayes, investigadora postdoctoral y miembro del equipo de investigación, explicó:6

«La señalización de acetilcolina es un mecanismo para ayudarlos a codificar y recordar esos eventos, análogo a la ‘memoria episódica’ en los humanos que nos permite recordar eventos de nuestro pasado. Esa señal parece no estar sucediendo en los animales que crecieron comiendo grasas, dieta azucarada.»

Una dieta de comida chatarra ‘reconecta’ tu cerebro y te vuelve ‘estúpido’

Este no es el primer estudio que muestra los efectos negativos de una dieta de comida chatarra en el cerebro. Un estudio de 2012 publicado en el Journal of Psychology7 descubrió que solo seis semanas de atracones de dulces y bebidas azucaradas podrían ralentizar la función cerebral, la memoria y el aprendizaje; en pocas palabras, te vuelve «estúpido».8

En un artículo de la UCLA,9 Fernando Gómez-Pinilla, profesor de neurocirugía en la Facultad de Medicina David Geffen y uno de los autores del estudio, dijo: «Nuestros hallazgos ilustran que lo que come afecta su forma de pensar. Consumir una dieta alta en fructosa a largo plazo altera su la capacidad del cerebro para aprender y recordar información».

Un estudio de 2023 publicado en Cell Metabolism también reveló que la comida chatarra, como las patatas fritas, puede hacer que el cerebro se «reconecte» y aprenda inconscientemente a optar por alimentos cargados de grasa y azúcar.10

Teniendo en cuenta que la adolescencia es una época muy sensible para el desarrollo del cerebro de un niño, estos hallazgos deberían ser motivo de preocupación. Scott Kanoski, profesor de ciencias biológicas de la Facultad de Letras, Artes y Ciencias Dornsife de la Universidad del Sur de California (USC) y coautor del estudio destacado, comenta:11

«Lo que vemos no sólo en este artículo, sino en algunos de nuestros otros trabajos recientes, es que si estas ratas crecieron con esta dieta de comida chatarra, entonces tienen estos problemas de memoria que no desaparecen.

No sé cómo decir esto sin sonar como Cassandra y pesimismo, pero desafortunadamente, algunas cosas que pueden ser más fácilmente reversibles durante la edad adulta son menos reversibles cuando ocurren durante la niñez».

Los adolescentes que comen comida chatarra con frecuencia tienen un alto riesgo de depresión

En Estados Unidos, se estima que 5 millones de adolescentes de entre 12 y 17 años (o el 20% del grupo de edad total) han experimentado al menos un episodio de depresión.12 con síntomas de pérdida de interés en las actividades diarias y problemas con el sueño, la energía y el apetito. La depresión entre los adolescentes ha aumentado un 30% en los últimos 10 años y, aunque se están considerando muchos aspectos, un factor potencial podría ser comer comida chatarra o una dieta de comida rápida.13

De acuerdo con un estudio14 Según investigadores de la Universidad de Alabama en Birmingham, dos elementos dietéticos podrían estar contribuyendo a la depresión en los adolescentes: tener niveles altos de sodio y niveles bajos de potasio.

Los niveles altos de sodio están asociados con refrigerios salados y alimentos rápidos como papas fritas y hamburguesas, mientras que tener niveles bajos de potasio significa que no hay suficientes alimentos ricos en potasio en la dieta, incluidas frutas y verduras. Estos pueden influir en los neurotransmisores y la función neuronal.

«Dado el importante desarrollo cerebral que se produce durante la adolescencia, los individuos en este período de desarrollo pueden ser particularmente vulnerables a los efectos de la dieta sobre los mecanismos neuronales que subyacen a la regulación de las emociones y la depresión». dijeron los investigadores.15

Los fabricantes de comida chatarra utilizan tácticas de marketing persuasivas para enganchar a sus hijos

Los hábitos alimentarios saludables comienzan en casa y, como adultos, debemos dar ejemplo a los niños y animarlos a optar por alimentos más saludables. Sin embargo, esto puede resultar difícil, ya que la comida chatarra ha sido diseñada para ser adictiva.

Los fabricantes utilizan sabores, texturas y aromas cuidadosamente orquestados para hacerlos lo más atractivos posible, un marcado contraste con los alimentos integrales cuyo sabor y consistencia son creados por la naturaleza y diseñados para saciar el hambre y satisfacer sus antojos nutricionales.

Es más, la comida chatarra se comercializa agresivamente para los niños, y los fabricantes utilizan diversas técnicas persuasivas para despertar el interés de su hijo. Cuando los investigadores realizaron una revisión sistemática de ocho bases de datos en línea, encontraron las técnicas de marketing más utilizadas para promocionar estos alimentos entre los niños en la televisión. Estos incluyeron:dieciséis

  • ofertas premium
  • Personajes promocionales
  • Declaraciones nutricionales y relacionadas con la salud
  • El tema del gusto.
  • El atractivo emocional de la diversión

Una revisión de los estudios17 publicado por el sitio web australiano Obesity Evidence Hub ilustra aún más la naturaleza omnipresente del marketing de comida chatarra. Según los estudios a los que hicieron referencia:

  • Los niños pequeños ven al menos 11 anuncios de comida chatarra por cada 2,5 horas de televisión al día18
  • Los adolescentes encuentran semanalmente 99,5 promociones de comida chatarra en plataformas online19
  • La mayoría de los anuncios de alimentos y bebidas que se encuentran cerca de escuelas y rutas escolares son de productos no saludables20
  • Hay una mayor proporción de anuncios de comida chatarra en áreas socioeconómicas más bajas21

Desafortunadamente, estas tácticas de marketing manipuladoras son efectivas. Un estudio de 2016 publicado en la revista Obesity Reviews encontró que la ingesta de comida chatarra aumenta después de la exposición a anuncios de comida chatarra. Según los investigadores:22

«La evidencia indica que la comercialización de alimentos y bebidas no saludables aumenta la ingesta dietética (evidencia de calidad moderada) y la preferencia (evidencia de calidad moderada a baja) por alimentos y bebidas ricos en energía y de bajo valor nutritivo. La comercialización de alimentos y bebidas no saludables aumentó la ingesta dietética e influyó en la dieta. preferencia en los niños durante o poco después de la exposición a los anuncios».

Más riesgos para la salud asociados con una dieta de comida chatarra

A cualquier edad, consumir una dieta de comida chatarra puede poner en riesgo su salud, pero como demuestran los estudios mencionados anteriormente, los niños son particularmente vulnerables debido al desarrollo de su cerebro y cuerpo.

La obesidad infantil es uno de los efectos más comunes de una dieta de comida chatarra. De 2017 a 2020, el 19,7% de los niños y adolescentes de 2 a 19 años en EE. UU. se consideraron obesos; es decir, aproximadamente 14,7 millones de adolescentes y niños estadounidenses.23 Esto es alarmante, ya que la obesidad infantil puede aumentar el riesgo de enfermedades metabólicas y cardiovasculares.24

Otro estudio también encontró que comer comida rápida tres o más veces por semana puede aumentar el riesgo de que su hijo padezca afecciones inflamatorias como eccema, rinitis y asma grave.25 El consumo de comida chatarra también se ha asociado con un bajo rendimiento en la escuela: los niños que comen más comida rápida progresan más lentamente académicamente, con menores ganancias en las puntuaciones de las pruebas en los niños que comieron más comida rápida en comparación con aquellos que no comieron ninguna.26

Ahora se sirven ‘lunchables’ ultraprocesados ​​en las cafeterías escolares

Hablando de escuelas, ¿sabías que los comedores escolares de EE. UU. ahora sirven almuerzos de Kraft? A principios del año escolar 2023-2024 se introdujeron en las escuelas dos versiones de estas «comidas» ultraprocesadas: pavo, queso cheddar y pizza con queso extra.27Los estudiantes pueden comprarlos u obtenerlos a través del Programa Nacional de Almuerzos Escolares (NSLP).28

Con casi 30 millones de niños en escuelas públicas y privadas e instituciones de cuidado infantil recibiendo su almuerzo del NSLP29 Diariamente, esta implementación puede significar un desastre para la salud de los niños. Los alimentos ultraprocesados ​​se encuentran entre las peores cosas que se pueden comer, y los niños en particular pueden ver saboteada su salud futura al consumirlos. Según un artículo del Washington Post:30

«Kraft Heinz dijo que la compañía pasó casi dos años reformulando sus snacks apiladores de galletas de pavo y queso cheddar comprados en tiendas para cumplir con los estándares del Servicio de Alimentos y Nutrición del USDA: reduciendo la cantidad de grasas saturadas, aumentando la proteína y agregando granos integrales a sus galletas.

Pero la versión escolar contiene aproximadamente un 25 por ciento más de sodio que la versión comercial, según los datos nutricionales de Kraft Heinz.

«Es demasiado fácil para los fabricantes de alimentos reformular el azúcar, la sal y la grasa para cumplir con los estándares de esos nutrientes y aun así producir comida chatarra», dijo Marion Nestle, profesora jubilada de nutrición, estudios alimentarios y salud pública de la Universidad de Nueva York.

En abril de 2024, el grupo de defensa Consumer Reports lanzó una petición instando al USDA a eliminar Lunchables del NSLP. Según un artículo de NPR,31 esta acción se produjo después de que realizaron un análisis independiente de kits de comida ultraprocesados ​​y encontraron altas cantidades de sodio y niveles elevados de metales pesados ​​como plomo, cadmio y ftalatos.

«Incluso en pequeñas cantidades, el plomo y el cadmio pueden causar problemas de desarrollo en los niños, y los riesgos aumentan con la exposición regular con el tiempo. Y comer demasiado sodio puede provocar presión arterial alta: alrededor del 14 por ciento de los niños y adolescentes tienen prehipertensión o hipertensión.

Tome las medidas necesarias para garantizar que estos kits de alimentos procesados ​​no sean elegibles para el programa de almuerzo y ofrezca a nuestros niños opciones más saludables», dice su petición.32

Hable con sus hijos adolescentes sobre los peligros de la comida chatarra

Como mencioné, los buenos hábitos alimentarios comienzan en casa. Fomentar una discusión abierta sobre la elección de alimentos saludables es un factor clave para evitar que sus hijos sean manipulados por astutos fabricantes de alimentos cuyo objetivo principal es ganar dinero; no les podría importar menos la salud de su familia.

Si tiene niños más pequeños, trate de involucrarlos en la planificación de las comidas, la compra de alimentos saludables y la cocina. Incluso podéis plantar juntos un huerto. En última instancia, cuando los niños son pequeños, usted es el mejor modelo a seguir para una dieta saludable, así que elija comer alimentos reales y sus hijos harán lo mismo.

Los niños mayores y los adolescentes pueden representar un desafío mayor. Sin embargo, decirles que están siendo manipulados suele ser eficaz. A nadie le gusta que lo engañen, ni siquiera en la adolescencia. Informarlos sobre los motivos de lucro detrás de los anuncios de comida chatarra puede ser suficiente para ayudar a desencadenar un nuevo deseo de comer más saludablemente.

Una investigación realizada por la Escuela de Negocios Booth de la Universidad de Chicago encontró que cuando a los estudiantes de octavo grado se les dieron materiales que explicaban las prácticas de manipulación y las etiquetas engañosas de los productos utilizadas por las empresas de fabricación de alimentos, terminaron comiendo menos comida chatarra y eligiendo agua en lugar de refrescos. También terminaron eligiendo alimentos más saludables durante el resto de ese año escolar.

«Estos hallazgos sugieren que replantear las elecciones dietéticas poco saludables como incompatibles con valores importantes podría ser una solución escalable y de bajo costo para producir un cambio duradero e internalizado en las actitudes y elecciones dietéticas de los adolescentes». explicaron los investigadores.33