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Una reconstrucción artística de Genyornis newtoni, un antiguo pariente de los gansos

Ilustración de Jacob C. Blokland

La prehistoria de Australia pájaros del trueno (que alguna vez se pensó que eran los antepasados ​​​​de los emúes) eran, de hecho, los gansos más grandes que jamás hayan existido.

El grupo ha sido reclasificado tras el análisis de un objeto de 45.000 años de antigüedad. Genyornis newtoni Cráneo encontrado en un depósito de fósiles en el lago Callabonna en el desierto del sur de Australia.

El cráneo recién descubierto es el primero de la especie extinta encontrado desde 1913 y el único conservado lo suficientemente bien como para permitir un estudio anatómico detallado. Se piensa que newtoni Pesaba unos 230 kilogramos y medía más de 2,5 metros de altura.

Sin embargo, su pariente cercanoDromornis Stirtonialcanzó alturas de más de 3 metros y pesó hasta 600 kilogramos, lo que lo convierte no sólo en el candidato a ser el ave más grande de todos los tiempos, sino también en el ganso más grande con diferencia.

Cuando se encontraron los primeros fósiles de pájaros del trueno en el siglo XIX, se pensó que eran los antepasados ​​de las ratites, que incluyen emúes, casuarios y avestruces. Desde entonces, otros han argumentado que el grupo, formalmente llamado Dromornithidae y que comprende ocho especies conocidas, debería clasificarse como aves terrestres, que incluyen pollos y faisanes.

Ahora, Phoebe McInerney de la Universidad Flinders en Adelaida, Australia, y sus colegas han determinado que los pájaros del trueno eran aves acuáticas gigantes y deberían incluirse en el mismo grupo que los gansos, los Anseriformes.

El equipo quedó convencido principalmente por la anatomía del pico y el cráneo, incluida la disposición de los músculos y las modificaciones del hueso donde se unen. La estructura en Genyornis es casi idéntico al de un antiguo linaje de aves acuáticas, los chillones sudamericanos. Esta estructura es extremadamente compleja y es poco probable que haya evolucionado de forma independiente, afirma McInerney.

Reconstrucción artística del cráneo de Genyornis newtoni, a partir del material fósil

Ilustración de Jacob C. Blokland

Todos los pájaros del trueno eran vegetarianos, dice, aunque probablemente eran criaturas feroces. «Creo que habrían sido animales muy duros», dice McInerney. “Habrían podido defenderse y habrían sido bestias bastante abrumadoras. Habrían hecho llamadas muy profundas y ruidosas”.

Adam Yates en el Museo y Galería de Arte del Territorio del Norte, Australia, dice que el estudio es una reivindicación de su predecesor, Peter Murray, quien propuso a principios de la década de 1990 que los pájaros del trueno eran aves acuáticas. «Así que no es una sorpresa para mí», dice Yates. “Pero un cráneo de Genyornis «Ha sido difícil de encontrar, por lo que es fantástico ver finalmente revelado su cráneo».

Muchas especies de aves del trueno se extinguieron antes de la Llegada del hombre a Australia hace unos 65.000 años., y lo más probable es que esto se haya debido al cambio climático. Sin embargoG. newtoni y los humanos se superpusieron en el continente durante decenas de miles de años y algunos investigadores especulan que la caza también jugó un papel en su desaparición.

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