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El pájaro prehistórico de 500 libras era un ‘giga-ganso’, revelan fósiles

Los científicos revelan el rostro del enorme y extinto «gigaganso» de Australia

Una reconstrucción de la vida artística de Genyornis newtoniel último de los dromornítidos, a la orilla del agua.

Hace apenas 50.000 años gigantes vagaban por el continente australiano, incluido un wombat del tamaño de un rinoceronte, un lagarto monitor tan largo como un cocodrilo, un corpulento canguro y un “león marsupial”. Y ahora los investigadores han descubierto y reconstruido el cráneo de un animal de 6,5 pies de altura y 500 libras. AVE no voladora al que han apodado el «giga-ganso», resolviendo más de un siglo de especulaciones sobre la ascendencia de esta especie.

En 1893, unos paleontólogos que montaban camellos desenterraron un esqueleto casi completo de un ave enorme que, decenas de miles de años antes, se había quedado atascada en el barro del lago Callabonna en Australia del Sur. Si bien su cuerpo estaba notablemente conservado, su cráneo fósil era “muy dudoso”: desmenuzable, aplastado y distorsionado, dice Phoebe McInerney, bióloga evolutiva que recientemente recibió un doctorado. de la Universidad de Flinders en Australia.

Sin una imagen clara de su cabeza, muchos científicos supusieron que esta ave, llamada Genyornis newtoni, era un mega versión del emú, una ratita no voladora parecida a un avestruz que hoy en día deambula por Australia. Otros pensaban que era un tipo de ave terrestre parecida a la gallina. Pero esas fueron sólo conjeturas. Todas las aves grandes tienen un aspecto más o menos similar desde el cuello hacia abajo, explica McInerney. Independientemente del linaje evolutivo de un ave, “cuando el cuerpo se vuelve grande y no puede volar, suceden todas las mismas cosas”, dice: alas rechonchas, grupa ancha, patas voluminosas.


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«El cráneo es lo que retendrá esos indicadores familiares más complejos», dice McInerney. «Así que durante los últimos 120 años hemos estado buscando mejores fósiles de cráneos».

Y ahora McInerney y sus colegas de Flinders los han encontrado. En un artículo publicado el lunes en Biología históricalos investigadores describen y diagraman un completo Genyornis cráneo, además de una colección de cráneos parciales bellamente conservados que desenterraron en el lago Callabonna entre 2013 y 2019. «Ver el cráneo completamente fuera de la matriz y libre de la suciedad que lo rodeaba fue definitivamente un evento sorprendente», dice McInerney. «No estábamos realmente seguros de qué esperar y seguíamos encontrando nuevas partes del cráneo que estaban escondidas en su interior».

Ilustración del cráneo de Genyornis newtoni articulado sobre un fondo blanco.

Una reconstrucción artística del cráneo de Genyornis newtoni en articulación, a partir del material fósil.

Los fósiles revelaron un rostro único, bastante diferente de cualquier otra ave viva o extinta, pero muy similar a un pato o un ganso. Esta sugerencia Genyornis Pertenece a los Anseriformes: un orden de aves también llamadas aves acuáticas, que van desde patos hasta cisnes y chillones de América del Sur.

«No existe un análogo cercano para estas aves» en otras partes del mundo, dice Nic Rawlence, paleoecólogo de la Universidad de Otago en Nueva Zelanda, que no participó en la investigación. “Son un experimento insular australiano verdaderamente único, tan único como los koalas y los canguros”, añade. «Con este nuevo y sorprendente descubrimiento, ahora podemos empezar a reconstruir la evolución y el comportamiento de este animal».

La amplia apertura, la fuerte mordida y las inserciones musculares de Genyornis’ El pico sugiere que tenía un control motor fino, lo que llevó a los investigadores a especular que el ave se alimentaba arrancando hojas y frutos de las plantas ribereñas. Los fósiles del cráneo también revelaron adaptaciones a los hábitats acuáticos, como estructuras que impedían que el agua entrara en los oídos, una prueba más de que se trataba esencialmente de un ganso gigantesco que dependía de hábitats de agua dulce, dice McInerney.

Los aborígenes australianos probablemente se encontraron Genyornis. Los pájaros gigantes aparecen en el arte y las historias rupestres, y existe una palabra para “emú gigante” en al menos un idioma aborigen.

Algunos investigadores han interpretado fragmentos de enormes cáscaras de huevo quemadas como evidencia de que los humanos cocinaban y comían Genyornis huevospero la identidad de las conchas sigue siendo controvertido.

Los científicos también siguen debatiendo por qué desapareció la megafauna de Australia. Cuando los humanos llegaron al continente, su otrora exuberante paisaje fue ya se está secando. Las extinciones pueden haber sido provocadas por el cambio climático, la caza o una combinación de ambos. Hoy en día, el lago Callabonna es mayoritariamente seco, salado y sin árboles: no es lugar para un gigaganso amante del agua.