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Las nubes más brillantes sobre el Océano Pacífico podrían ayudar a enfriar el oeste de EE. UU.

Stocktrek/Alamy

Según un estudio de modelización, una técnica de modificación de las nubes podría ayudar a enfriar el oeste de EE. UU., pero con el tiempo perdería su eficacia y, para 2050, podría terminar provocando olas de calor en todo el planeta hacia Europa.

Existe un interés creciente en aliviar los graves impactos del calentamiento global mediante el uso de diversas técnicas de geoingeniería. Éstas incluyen brillo de la nube marina (MCB), cuyo objetivo es reflejar más luz solar lejos de la superficie de la Tierra sembrando la atmósfera inferior con partículas de sal marina para formar nubes estratocúmulos marinas más brillantes.

Ya se han realizado experimentos con MCB a pequeña escala en Australia en la Gran Barrera de Coral y en Bahía de San Francisco, California. Los defensores esperan que este enfoque pueda usarse para reducir la intensidad de las olas de calor extremas en regiones particulares a medida que el clima continúa calentándose.

Katharine Ricke en la Universidad de California, San Diego (UCSD), y sus colegas modelaron el impacto que podría tener un posible programa MCB para enfriar el oeste de EE. UU. en las condiciones climáticas actuales y las proyecciones para 2050.

El equipo modeló el impacto del MCB en dos lugares del norte del Océano Pacífico: uno en latitudes templadas y otro en aguas subtropicales. El modelo aplicó MCB durante 9 meses de cada año durante 30 años, alterando esencialmente el clima a largo plazo.

Los investigadores descubrieron que, en las condiciones climáticas actuales, el MCB reduce el riesgo relativo de exposición peligrosa al calor del verano en partes del oeste de EE. UU. hasta en un 55 por ciento. Sin embargo, reduce drásticamente las precipitaciones, tanto en el oeste de Estados Unidos como en otras partes del mundo como el Sahel de África.

También modelaron el impacto que tendría el MCB en 2050, en un escenario previsto en el que el calentamiento global alcance 2°C por encima de las temperaturas preindustriales. En estas condiciones, el mismo programa MCB resultó ineficaz y, en cambio, calentó drásticamente casi toda Europa, excepto la Península Ibérica. Ricke dice que el aumento de temperatura modelado fue especialmente grande en Escandinavia, Europa Central y Europa del Este.

Estos impactos de gran alcance fueron causados ​​por cambios en las corrientes atmosféricas a gran escala que tuvieron consecuencias inesperadas.

Miembro del equipo Jessica Wan en UCSD dice que una gran conclusión es que los impactos de la MCB regional no siempre son intuitivos. «Nuestros resultados proporcionan un interesante estudio de caso que ilustra las inesperadas complejidades del sistema climático que se pueden descubrir mediante la geoingeniería regional debido a la perturbación altamente concentrada en una pequeña parte del planeta».

Los experimentos de MCB que se han llevado a cabo hasta ahora en Australia y California no han sido de una escala suficientemente grande como para causar efectos climáticos detectables, pero sugieren que la geoingeniería regional podría estar más cerca de la realidad de lo que se pensaba anteriormente, dice Wan. «Necesitamos más estudios regionales de modelado de geoingeniería como este para caracterizar estos efectos secundarios no deseados antes de que tengan la oportunidad de manifestarse en el mundo real».

Ricke dice que otro problema es que si los países comienzan a confiar en estos métodos mientras aún son efectivos, puede desalentar la adopción de medidas para reducir las emisiones de carbono. Entonces, cuando la geoingeniería deje de funcionar, el mundo quedará atrapado en una trayectoria aún más peligrosa, afirma.

“El bloqueo es una de las principales preocupaciones que la gente tiene acerca de los enfoques de geoingeniería en general porque habrá costos de oportunidad asociados con la aplicación de estos enfoques”, dice Ricke. «En un mundo como el que simulamos, ¿en qué otros enfoques de gestión de riesgos habríamos invertido en desarrollar si no hubiéramos optado por MCB?»

Daniel Harrison de la Universidad Southern Cross en Australia es el líder del proyecto de investigación que analiza si el MCB podría usarse en el futuro como herramienta para mitigar las olas de calor en la región de la Gran Barrera de Coral.

Dice que los escenarios modelados por los autores del nuevo artículo son «completamente irreales y extremos». «Es un golpe enorme para el sistema climático global, por lo que, por supuesto, habrá consecuencias», afirma.

El proyecto que Harrison está investigando involucraría MCB durante períodos de tiempo mucho más cortos y en una fracción del área modelada por el equipo de Ricke, dice.

Juan Moore de la Universidad de Laponia en Finlandia dice que existe una necesidad urgente de realizar más investigaciones sobre geoingeniería solar para explorar los posibles resultados más a fondo, incluido el impacto en los países de bajos ingresos y los pueblos indígenas del Ártico.

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