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Maui se está recuperando de los incendios forestales que devastaron la isla hawaiana la semana pasada. Ellos tienen tomado al menos 99 vidas y causó daños por más de 5.520 millones de dólares. Pero, ¿los incendios tomaron por sorpresa a los científicos y cómo puede Hawái protegerse contra tales desastres en el futuro?

Los incendios forestales son no es nuevo en Hawai. Aunque los forasteros tienden a pensar en el archipiélago del Pacífico como un lugar de exuberante vegetación tropical, cada isla tiene un lado de sotavento más seco que está protegido del viento; aquí es donde el turismo tiende a concentrarse, debido al clima soleado. Lahaina, donde estalló el incendio más letal el 8 de agosto, significa ‘sol cruel’ en hawaiano; esta parte de Maui siempre ha sido calurosa y seca.

Además, los incendios en Hawái son cada vez peores y más frecuentes. “Hemos visto un aumento bastante constante y, en las últimas décadas, un aumento exponencial en la cantidad de área que se quema en Hawái cada año”, dice la climatóloga Abby Frazier de la Universidad de Clark en Worcester, Massachusetts.

A informe 2021 por el condado de Maui encontró que “el número de incidentes de una combinación de incendios forestales/de matorrales/forestales parece estar aumentando, y que este aumento plantea una mayor amenaza para los ciudadanos, las propiedades y los lugares sagrados”.

Causas del fuego

Los tres ingredientes principales de un incendio forestal son el combustible, la sequedad y una fuente de ignición. El combustible clave de Hawái es el pasto, que proliferó en las antiguas áreas agrícolas a medida que la economía pasó de la ganadería y el cultivo de azúcar y piña al turismo. Cuando los pastos secos se queman, pueden llevar el fuego a las áreas boscosas, que tienden a convertirse en pastizales después del fuego, en un ciclo que se perpetúa a sí mismo.

La sequedad requerida para los incendios forestales provino de las sequías, que “duran más y se vuelven más severas” en Hawái, según Frazier, quien estudió cómo han cambiado los patrones de lluvia en las islas durante el siglo pasado. Las temperaturas han aumentado debido al cambio climático, que seca la vegetación más rápido. Es más difícil confirmar si el cambio climático también está causando una reducción de las precipitaciones, dice Frazier. La dificultad se deriva en parte de varios patrones climáticos periódicos complejos que dominan el clima natural del Pacífico, como El Niño-Oscilación del Sur (ENOS) y la Oscilación Decadal del Pacífico.

El Pacífico experimentó una fase de La Niña del ENSO desde finales de 2022 hasta principios de 2023, lo que significó una temporada de lluvias muy húmeda. Maui vio lluvias que fueron del 90% al 120% de lo normal, lo que provocó un crecimiento robusto de la hierba. En junio, El niño – que normalmente trae un clima más cálido y seco – regresó.

El Niño no siempre trae sequía durante la estación seca de Hawái, que se extiende entre mayo y octubre. Pero los meteorólogos de la Administración Nacional Atmosférica y Oceánica de EE. UU. predijeron precipitaciones y sequías por debajo del promedio para Hawái, y para el lado de sotavento de Maui en particular, ya en mayo.

Todavía se desconoce la fuente de ignición de los incendios en la isla la semana pasada, aunque una posibilidad es chispas de líneas eléctricas caídas u otros sistemas eléctricos. Lo que está claro es que los fuertes vientos del huracán Dora, a solo 500 millas de la costa, habrían ayudado a convertir los incendios localizados en un infierno de rápido movimiento. Ya el 4 de agosto, el Servicio Meteorológico Nacional de EE. UU. notó que los vientos de Dora, combinados con la sequía, crearían peligrosas condiciones meteorológicas para incendios. El 7 de agosto, la agencia emitió una advertencia de bandera roja por peligro de incendio en las áreas de sotavento de todas las islas hawaianas.

Manejo de incendios en Hawái

¿Qué podría hacerse para protegerse contra un desastre en el futuro? Entre otras acciones, la Informe del condado de Maui 2021 recomendó que la isla haga hincapié en la prevención de la ignición a través de la educación pública y la lucha contra los pastos que sirven como combustible para muchos incendios en Hawái. Pidió un «plan agresivo para reemplazar estas fuentes de combustible peligrosas con plantas nativas para reducir el combustible y aumentar la retención de agua».

Las hierbas inflamables en cuestión, incluidas Cenchrus clandestino (hierba kikuyo), Cenchrus setáceo (hierba de fuente), Melinus minutiflora (hierba de melaza) y Megathyrsus maximus (hierba de guinea) — se introdujeron a principios del siglo XX como plantas forrajeras u ornamentales. Pero las plantas nativas de las tierras secas de Hawái no son necesariamente más resistentes al fuego, dice Katie Kamelamela, etnoecóloga de la Universidad Estatal de Arizona en Tempe. Lo que importa es cuánto combustible seco hay en la tierra y cómo está dispuesto. El pastoreo puede reducir las cargas de combustible. Las áreas desnudas, la vegetación húmeda en forma de granjas activas o incluso los estanques de peces pueden ayudar a detener o retardar los incendios.

Kamelamela, que es nativo de Hawái, dice que si las plantas en un área son nativas o introducidas es menos importante que el cuidado de la tierra. En el pasado, las personas que recolectaban recursos de un bosque también lo limpiaban, eliminando la maleza o incluso replantando plantas importantes. Pero ese trabajo tradicional intensivo en mano de obra es difícil de encajar en una vida moderna agitada. “La mayoría de las personas en Hawái tienen dos o tres trabajos y solo están tratando de llevar a sus hijos a la práctica de fútbol”, dice ella.

Está aumentando el interés entre muchos nativos hawaianos y residentes de Hawái en reinvertir en formas tradicionales de agricultura y acuicultura. Grupos como Ao’ao O Nā Loko I’a O Maui (la Asociación de estanques de peces de Maui) y Kipahulu Ohana están tratando de revitalizar la producción de alimentos tradicionales, lo que crearía un paisaje que es mucho menos inflamable que los pastizales sin cuidar que actualmente cubren el 24% de la superficie total del estado. A estudio 2019 descubrió que los agroecosistemas tradicionales de Hawái podrían sustentar a casi toda la población actual de las islas.

Kamelamela dice que cambiar la forma en que Hawái administra sus tierras podría crear una relación más profunda entre las personas y el lugar. “Es por eso que comenzaron estos incendios: porque nadie tenía una relación con estos lugares”.

Los climatólogos y meteorólogos también quieren que la recopilación y difusión de los datos climáticos de Hawái se alineen con los Estados Unidos contiguos. No hay datos diarios o mensuales sobre la humedad del suelo o la evapotranspiración potencial disponibles para Hawái, y el estado no está incluido en muchos de los productos científicos emitidos por el gobierno federal de EE. UU., como el Índice de humedad de cultivos. Pero la Universidad de Hawái tiene datos de cuadrícula de alta resolución en la temperatura, la lluvia y otras variables, dice Frazier.

Hawái es el único estado sin una división climática dedicada dentro de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA), algo que Frazier y un grupo de colegas esperan cambiar. «Una mejor integración con NOAA y más productos de datos disponibles nos permitirían comprender mejor los riesgos de peligros en tiempo real», dice.

Este artículo se reproduce con permiso y fue publicado por primera vez el 14 de agosto de 2023.

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