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La gente confía en los almanaques de los agricultores. Cada otoño llegan estas publicaciones con su mezcla ecléctica de miscelánea y tradición. También ofrecen un pronóstico meteorológico región por región para todo un año, en particular el próximo invierno, en el que todos, desde los agricultores hasta los habitantes de las ciudades, pueden planificar sus negocios y sus vidas. En realidad, hay dos almanaques en competencia: el Almanaque de agricultores y el Almanaque del viejo granjero. Ambos se han publicado durante más de 200 años y ambos protegen en gran medida sus fórmulas secretas de pronóstico, que, según dicen, han resistido la prueba del tiempo.

¿Los almanaques funcionan mejor que las empresas y agencias meteorológicas que proporcionan pronósticos a nivel nacional basados ​​en la Últimos modelos de ciencia atmosférica y supercomputadoras.? ¿Y por qué la gente confía tanto en los almanaques?

Entre los agricultores, los almanaques son muy valorados y respetados debido a su larga historia, dice Steve Hu, climatólogo agrícola de la Universidad de Nebraska-Lincoln. “Con el tiempo, los agricultores han desarrollado cierto tipo de confianza en sus productos e información”, afirma.

Sin embargo, hoy en día la gente quiere pronósticos a largo plazo para una gran cantidad de propósitos: plantar cultivos comerciales, por supuesto, pero también planificar el uso de energía, guiar a la industria de seguros, programar bodas y vacaciones, y más. Las publicaciones han satisfecho esa demanda, dice Sandi Duncan, editora de la Almanaque de agricultoresque comenzó a imprimirse en 1818. Y a diferencia de los meteorólogos, los almanaques están dispuestos a respetar predicciones específicas de días de duración realizadas con unos 18 meses de antelación.

«No garantizamos el pronóstico al 100 por ciento, pero no sé quién lo hace», dice Duncan. “Creo que la gente aprecia estar preparada. Incluso cuando estamos fuera, nos dan un poco más de libertad”.

Aunque las perspectivas climáticas invernales son quizás el producto de más alto perfil de los almanaques, el competidor de Duncan tiene claro dónde reside su lealtad. “No nos consideramos una empresa meteorológica; pensamos en nosotros mismos como en el agricultor”, dice Carol Connare, editora de la Almanaque del viejo granjeroque se publicó por primera vez en 1792.

Pero la distinción tal vez se esté volviendo más confusa a medida que los almanaques enfrentan el aumento de pronósticos estacionales producidos directamente por empresas de pronóstico del tiempo y agencias gubernamentales. Estas organizaciones, conscientes de las limitaciones de sus predicciones, solían evitar hacer pronósticos con más de una o dos semanas de anticipación. Las previsiones han mejorado de forma tan constante que son ahora produce perspectivas de 30 días, 90 días e incluso de un año que ofrecen una idea de cómo la temperatura y la precipitación a lo largo del tiempo pueden compararse con las normas.

Los almanaques se han dado cuenta. “Tal vez hace 10 años, la gente diría: ‘Bueno, ¿cómo se pueden hacer predicciones a largo plazo como ésta?’ Y, sin embargo, ahora hay tantos imitadores que también hacen pronósticos a largo plazo”, dice Duncan. “Ahora incluso sale el Weather Channel, y lo hacen. Nunca lo habían hecho antes”.

El interés generalizado en pronósticos que se extienden cada vez más hacia el futuro es particularmente evidente a medida que las temperaturas en América del Norte comienzan a bajar y visiones del próximo invierno empiezan a bailar en la cabeza de la gente. Ya sea que estemos soñando con una Navidad blanca, temiendo otra temporada de palear nieve o simplemente esperando un descanso del abrasador verano sureño, pocos de nosotros logramos ser apáticos ante lo que traerá el invierno.

Para el próximo invierno, el Almanaque de agricultores predice que temperaturas más frías y mayores nevadas regresarán a los EE. UU. después del extraño invierno cálido del año pasado. Su antiguo competidor, el Almanaque del viejo granjero, también se debe a la nieve y el frío en gran parte de los EE. UU. Pero la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica dice que el norte de los EE. UU. será más cálido de lo habitual. Y para la franja sur del país, la agencia ofrece incluso probabilidades de temperaturas más frías, promedio o más cálidas.

Es una extensión confusa. “Cuando tienes tantas cosas por ahí y algunas de ellas están en conflicto o son totalmente opuestas, ¿cuáles usas?” dice Hu.

Ambos almanaques reclaman autoridad gracias a la larga herencia de las fórmulas que utilizan. Las fórmulas, dicen ambas marcas, siguen siendo, en el fondo, obra del fundador de cada publicación a pesar de algunos cambios en los últimos dos siglos.

El Almanaque del viejo granjero afirma una precisión global de alrededor del 80 por ciento en sus pronósticos invernales; su personal calcula esto basándose en si predicen con precisión la dirección de desviación de lo normal para las precipitaciones y la temperatura en una ciudad para cada región que evalúan. (El invierno pasado, dicen, sus pronósticos de precipitaciones fueron acertados, pero sus pronósticos de temperatura fueron generalizados). Almanaque de agricultores no publica una estadística similar pero revisa sus predicciones cada año para resaltar sus victorias y derrotas.

Aunque ninguno de los almanaques compartirá los detalles de su fórmula, ambos son abiertos sobre lo que contienen sus predicciones.

El Almanaque de agricultores no identifica a su pronosticador meteorológico, a quien ha apodado “Caleb Weatherbee”; el Weatherbee actual ha estado en servicio durante unos 30 años. La fórmula que utiliza Weatherbee se basa principalmente en la ciclo de actividad solar y el movimiento de la luna, así como la acción de las mareas y ciertos vientos en la estratosfera sobre el ecuador, dice Duncan. «En este momento está observando principalmente el movimiento de la Luna y los ciclos lunares y cómo se alinearon con los patrones climáticos de hace años», añade.

Los científicos dicen que la actividad solar y el movimiento lunar son malos indicadores meteorológicos. «Todas esas cosas tienen efectos minúsculos, muy pequeños, en las variaciones climáticas regulares», dice Adam Scaife, jefe de pronóstico a largo plazo de la Met Office, el servicio meteorológico nacional del Reino Unido.

La predicción de este año, como sería la de cualquiera, es muy influenciado por el actual El Niño, un estado climático que se produce cuando las aguas tropicales del Pacífico oriental son más cálidas de lo habitual, con consecuencias que se sienten en todo el mundo. Duncan dice que Weatherbee incorpora información de los predictores del gobierno federal de Estados Unidos. «El avance más reciente sería que analizaremos las perspectivas de la NOAA y el Centro de Predicción Climática sólo para hacer ajustes», dice.

El pronóstico está listo con aproximadamente un año de anticipación y para compilarlo no se necesitan computadoras. «Es bastante lento y engorroso», dice Duncan sobre la fórmula. «Usamos la computadora para escribirlo todo, pero sigue siendo una fórmula que requiere mucha intervención humana».

El Almanaque del viejo granjero tiene un enfoque algo más moderno, aunque todavía anuncia sus largos siglos en el juego de predicción del tiempo. En lugar de trabajar con un pronosticador interno, contrata a AccuWeather para sus predicciones a largo plazo, dice Connare. Y aunque este almanaque no cita la influencia de la luna en el clima, sí se basa en la actividad solar, así como en la climatología y la meteorología. El Almanaque del viejo granjero está particularmente interesado en patrones atmosféricos de larga distancia y largo plazo llamados teleconexiones. El más conocido de ellos se manifiesta como El Niño y su opuesto, La Niña, más fría.

Al igual que los de su homólogo, el Almanaque del viejo granjeroLos pronósticos miran hacia atrás en la historia para ver el clima que acompañó a las próximas combinaciones de factores. «Así es como se hace realmente: buscar patrones en grandes conjuntos de datos», dice Connare. “Ahora, por supuesto, todo se hace por computadora, pero es la misma idea. Es reconocimiento de patrones”.

Estas predicciones son lo que los científicos llaman pronósticos meteorológicos estadísticos, que se basan en conexiones observadas previamente entre variables. Aunque los pronósticos estadísticos son fáciles de ejecutar, están limitados por el caos inherente del sistema meteorológico. «Esa predicción se basa en alguna relación estadística», dice Hu. «Pero es posible que esa relación no se mantenga este año».

A medida que la crisis climática cause estragos en nuestro clima, esas relaciones se volverán menos útiles, dice Sarah Kapnick, científica jefe de la NOAA. «El cambio climático ha complicado que podamos confiar únicamente en modelos estadísticos porque el pasado no siempre será un predictor del futuro para nosotros ahora», afirma. «Están ocurriendo nuevos tipos de eventos de los que no tenemos registros, y ahí es donde las observaciones ya no son útiles».

Los enfoques más modernos pueden tomar las condiciones existentes y comprender cómo evolucionarán según la ciencia fundamental y no según la experiencia pasada. «Estos modelos informáticos se basan básicamente en cinco ecuaciones que se podrían escribir en una camiseta, pero pueden generar todo el tiempo a partir de esas ecuaciones», dice Scaife sobre el pronóstico de su oficina. «Todo eso surge espontáneamente de esas cinco ecuaciones si las ejecutas en una computadora».

Estos pronósticos mejoran con una mejor comprensión de los procesos físicos subyacentes al clima. También lo hacen con mejor resolución y más ejecuciones individuales del modelo, lo que hace que las predicciones sean costosas pero potentes.

En general, es una época dorada para la predicción del tiempo, afirma Kapnick. «No creo que la gente sea realmente consciente de cuánto ha mejorado la habilidad».

Sin embargo, incluso el pronóstico más preciso que utiliza la técnica de predicción más sólida tiene poca influencia si la gente no lo lee o piensa que es tan probable que sea incorrecto como cualquier otro pronóstico meteorológico que puedan encontrar. «La ciencia, los pronósticos y las predicciones sólo tienen valor si se utilizan», dice Kapnick.