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Ilustración de un cadáver de Ichthyotitan severnensis arrastrado a una playa

Serguéi Krasovskiy

Los restos fosilizados de un antiguo ictiosaurio de 200 millones de años de antigüedad, desenterrados en una playa del suroeste de Inglaterra, pueden ser parte del reptil marino más grande jamás encontrado.

En 2020, unos cazadores aficionados de fósiles tropezaron con un trozo gigante de hueso en la playa Blue Anchor en Somerset. Tras una inspección adicional, Dean Lomax En la Universidad de Manchester, Reino Unido, y sus colegas se dieron cuenta rápidamente de que se trataba de un fragmento de mandíbula de un ictiosaurio gigante, una especie de reptil que vagaba por los océanos hace entre 250 y 90 millones de años.

Excavaciones posteriores en la playa descubrieron 11 fragmentos más, lo que permitió al equipo reconstruir parcialmente un hueso que se encuentra en la parte posterior de la mandíbula llamado surangular.

Este último descubrimiento se produce después de un Informe de 2018 que describía una mandíbula de ictiosaurio similar encontrado en una playa diferente de Somerset. En ese momento, el equipo no tenía pruebas suficientes para determinar su especie.

«Estaba muy claro que se trataba de otra de esas mandíbulas gigantes», dice Lomax. “Así que estaba muy, muy emocionado”.

Después de comparar el surangular parcial con los completos de otros ictiosaurios, el equipo estima que todo el hueso medía al menos 2 metros de largo, lo que sitúa la longitud del cuerpo del animal entre 20 y 25 metros.

«Estamos ante algo realmente enorme», afirma Lomax. «Sin duda representaría el reptil marino más grande descrito formalmente».

La naturaleza del surangular, que coincide con la reportada en 2018, significa que ambos fósiles deben haber pertenecido a una especie de ictiosaurio no descrita anteriormente, dice Lomax. El equipo lo ha nombrado. Ichthyotitan severnensises decir, el pez lagarto gigante del río Severn.

Los restos datan de hace unos 202 millones de años, justo antes de una importante extinción global que acabó con muchas especies, incluidos muchos ictiosaurios gigantes.

«Son, literalmente, los últimos gigantes», afirma Lomax. «Ningún ictiosaurio volvió a acercarse a este tamaño».

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