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Turbulencia de Singapore Airlines: por qué el cambio climático está dificultando los vuelos

Es probable que el aumento de las temperaturas signifique que la mayor parte de su viaje en avión tendrá condiciones rocosas, creando situaciones potencialmente peligrosas.

Valeria Mongelli/Bloomberg vía Getty Images

Graves turbulencias en un vuelo de Singapore Airlines de Londres a Singapur han dejado un hombre de 73 años muerto y más de 70 personas heridas. El incidente, aunque poco común, plantea dudas sobre qué causó una interrupción tan grave en el vuelo y si el cambio climático empeorará la intensidad y frecuencia de las turbulencias en los aviones.

El avión, que despegó el 20 de mayo, sufrió una caída repentina de unos 1.800 metros que arrojó personas y objetos hacia el techo de la cabina. Es el primer incidente fatal de la aerolínea en 24 años.

«La turbulencia severa es aquella que te convierte en un proyectil», dice el investigador atmosférico Paul Williams de la Universidad de Reading, Reino Unido. «Para cualquiera que no hubiera usado el cinturón de seguridad, habría sido un poco como estar en una montaña rusa sin ningún sistema de sujeción; habría sido aterrador», dice.


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Naturaleza analiza la ciencia de la turbulencia del aire y cómo la influirá el cambio climático.

¿Qué causa las turbulencias en los aviones?

La mayoría de los vuelos experimentan algún nivel de turbulencia. Cerca del suelo, los fuertes vientos alrededor del aeropuerto pueden provocar turbulencias cuando los aviones despegan o aterrizan. A mayores altitudes, los flujos de aire ascendentes y descendentes en las nubes de tormenta pueden causar turbulencias de leves a severas cuando los aviones vuelan a través de ellas o cerca de ellas. «A nadie le gusta volar en medio de una tormenta», dice Williams.

Los flujos de aire que ascienden sobre las cadenas montañosas también pueden crear turbulencias. «A medida que el aire sopla sobre la montaña, el avión se eleva y puede volverse turbulento», dice Williams. Además, las turbulencias suelen producirse en los bordes de las corrientes en chorro, que son fuertes corrientes de aire que rodean el planeta. Cualquier turbulencia que ocurre fuera de las nubes se llama turbulencia de “aire claro”. Podría llevar semanas determinar qué tipo de turbulencia causó el incidente de Singapore Airlines, afirma Williams. «Provisionalmente, había una tormenta cerca, pero también las condiciones eran adecuadas para que se produjeran turbulencias en el aire; tenemos que investigar un poco más antes de poder decirlo», afirma.

¿Está el cambio climático empeorando y haciendo más frecuentes las turbulencias?

El cambio climático está haciendo que las turbulencias sean más frecuentes y severas, dice el investigador atmosférico Jung-Hoon Kim de la Universidad Nacional de Seúl.

En un estudio publicado el año pasado, Williams y sus colegas encontraron grandes aumentos en las turbulencias en aire despejado entre 1979 y 2020. Sobre el Atlántico Norte, las turbulencias severas en aire despejado, que son más fuertes que la gravedad de la Tierra, se volvieron un 55% más frecuentes. Hubo aumentos similares de turbulencias en todo el mundo, afirma. Es casi seguro que el aumento es el resultado del cambio climático, que está fortaleciendo las corrientes en chorro que causan turbulencias, dice Williams. «Ya sabemos que está teniendo un impacto», afirma.

En otro estudio, Williams y sus colegas utilizaron un modelo climático para predecir que las turbulencias en el aire despejado se volverían más graves y frecuentes a medida que el clima se calentara. Los investigadores estimaron que la frecuencia de las turbulencias severas aumentaría más que los niveles de turbulencia leves o moderados. En consonancia con esto, Kim y sus colegas descubrieron que las turbulencias en el aire despejado alrededor de las nubes y las montañas se volverían más frecuentes con el cambio climático, en un estudio publicado el año pasado.

A pesar del probable aumento de las turbulencias, la mayoría de los vuelos continuarán como lo hacen ahora: con turbulencias ligeras o leves, dice Williams. «No es que tengamos que dejar de volar o que los aviones empiecen a caer del cielo», dice Williams. «Solo digo que por cada 10 minutos que haya pasado en turbulencias severas en el pasado, podrían ser 20 o 30 minutos en el futuro», dice Williams.

¿Podemos predecir y prevenir malas turbulencias?

Los pilotos utilizan proyecciones de turbulencia para planificar rutas de vuelo. Los investigadores de los centros meteorológicos pueden predecir las turbulencias basándose en datos recopilados de sensores y satélites terrestres y comunicar predicciones a los pilotos. En el avión, los pilotos utilizan el radar para identificar las nubes de tormenta que deben evitar. Esto se basa en ondas de radio que se envían desde la aeronave, que luego se reflejan hacia sensores que mapean el área circundante.

Pero el radar no puede detectar turbulencias en el aire despejado y sin nubes. Otra tecnología llamada LiDAR podría ayudar, afirma Williams. «LiDAR es similar al radar, pero utiliza una longitud de onda de luz diferente», dice Williams. «Desafortunadamente, es caro y requiere una caja grande y pesada, pero puede detectar turbulencias invisibles en el aire claro». Si la caja se puede miniaturizar y el coste se reduce, pronto podría utilizarse, afirma. «He visto algunos vuelos experimentales y, de hecho, se pueden ver turbulencias en el aire claro a 20 millas, por ejemplo, delante del avión», dice.

Hasta entonces, “espero que todos, cuando viajen, se abrochen los cinturones de seguridad”, dice Kim.

Este artículo se reproduce con permiso y fue publicado por primera vez el 22 de mayo de 2024.