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Titán fotografiado por la nave espacial Cassini de la NASA que muestra el sol brillando en los mares del polo norte de la luna.

Los mares de hidrocarburos líquidos de Titán pueden tener olas

NASA/JPL-Caltech/Universidad de Arizona/Universidad de Idaho

Las costas escarpadas parecen haber sido talladas por las olas alrededor de los mares y lagos de metano de Titán, la luna más grande de Saturno, y una misión de la NASA que se lanzará en 2028 podría brindarnos una mirada más cercana.

Titán es el único cuerpo del sistema solar aparte de la Tierra que tiene líquido en su superficie, en forma de lagos y océanos formados por hidrocarburos como metano líquido, etano y otras moléculas orgánicas. Los científicos creen que los vientos en la espesa atmósfera rica en nitrógeno de Titán podrían producir ondas ondulantes en estos lagos, pero esto nunca ha sido posible. observado directamente porque la atmósfera de la luna es demasiado nebulosa para mirar a través de ella.

Ahora, rosa palermo del Servicio Geológico de Estados Unidos en Florida y sus colegas han descubierto que la forma de las costas de Titán se explica mejor por la existencia de olas en la superficie del océano que las han erosionado con el tiempo.

Palermo y su equipo observaron las costas alrededor de los mares y lagos más grandes de Titán, como Kraken Mare y Ligeia Mare, y las compararon con costas de la Tierra cuyo origen entendemos, como el lago Rotoehu en Nueva Zelanda, que inicialmente se formó a través de inundaciones y Más tarde erosionado por las olas. Luego crearon diferentes simulaciones de los océanos de Titán, en las que la erosión costera procedía de las olas o simplemente de la disolución en los bordes.

El gran mar de hidrocarburos llamado Ligeia Mare en Titán, la luna de Saturno, visto por el instrumento de radar de la nave espacial Cassini de la NASA.

Ligeia Mare en Titán, la luna de Saturno, vista por la nave espacial Cassini de la NASA, tiene bordes variables que pueden haber sido tallados por ondas.

NASA/JPL-Caltech/ASI/Cornell

Descubrieron que las imágenes de la costa de Titán se representaban mejor mediante la simulación con olas y se parecían a las costas erosionadas por las olas en la Tierra.

«Aunque es tentativo, lo encuentro muy emocionante», dice Ingo Müller-Wodarg en el Imperial College de Londres. Si bien no hemos visto las olas en sí, ésta es una evidencia muy fuerte de que existen, dice, y se suma a un gran conjunto de evidencia indirecta, como la presencia de estructuras similares a dunas.

La única manera de verificar verdaderamente que existen ondas sería enviar una nave espacial a la superficie, dice Mueller-Wodarg, como El dron Dragonfly planeado por la NASA misión cuyo lanzamiento está previsto para 2028.

El estudio de la costa de Titán también podría ayudarnos a investigar cómo se formaron las primeras costas de la Tierra, afirma Palermo. “Titán es un laboratorio único para procesos costeros porque no es tocado por personas ni plantas. Es realmente un lugar donde podemos investigar la costa únicamente como un proceso físico”.

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