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Un nuevo y deslumbrante mapa de la Vía Láctea muestra cómo el magnetismo moldea nuestra galaxia

Una imagen del polvo interestelar moviéndose a través del campo magnético de la Vía Láctea puede ayudar a los científicos a aprender más sobre el origen de las galaxias

D. Paré, K. Karpovich y D. Chuss/Universidad Villanova (PI); La imagen de fondo de tres colores también utiliza datos de la Agencia Espacial Europea (ESA), el Observatorio Espacial Herschel y el Observatorio de Radioastronomía de Sudáfrica (SARAO) y el Radiotelescopio MeerKAT.

Nuestra galaxia tomó forma hace más de 13 mil millones de años, cuando las nubes de polvo cósmico colapsaron debido a su propia atracción gravitacional, y el calor y la presión resultantes las transformaron lentamente en estrellas y planetas… o algo así. Detalles de la historia del origen de la Vía Láctea Todavía son confusos, y estudiar este antiguo proceso es excepcionalmente complicado.

pero un Nuevo mapa del centro galáctico y su campo magnético ofrece a los científicos una visión detallada sin precedentes de las fuerzas que impulsaron el surgimiento de nuestra galaxia. Investigadores de todo el mundo pasaron cuatro años recopilando y combinando datos de telescopios que muestran cómo el polvo interestelar a 500 años luz de la Tierra interactúa con el campo magnético de la galaxia. El mapa resultante es el primero en representar el campo con tanta claridad a esta resolución, dice el investigador principal del proyecto, el físico de la Universidad de Villanova, David T. Chuss.

Chuss y su equipo estudiaron el polvo espacial utilizando el Observatorio Estratosférico de Astronomía Infrarroja, un telescopio de la NASA que Luz infrarroja rastreada mientras está montada en un avión. volado a 45.000 pies. Los campos magnéticos hacen que las ondas de luz emitidas por el polvo se orienten de maneras particulares, dándole a esa luz una propiedad llamada polarización, por lo que medir la polarización puede revelar el magnetismo cercano. El físico de Villanova Dylan Paré y sus colegas convirtieron los datos del telescopio en segmentos adecuados para la representación visual, y Kaitlyn Karpovich, entonces estudiante universitaria, creó el fondo colorido utilizando datos adicionales de telescopios sobre la temperatura y dispersión del polvo.


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Los colores simbolizan diferentes temperaturas de las partículas: el azul y el violeta indican polvo frío y cálido, respectivamente, y el amarillo indica gas caliente. Las pequeñas líneas grises arremolinadas representan el campo magnético. «Todavía estoy bastante sorprendido por lo complejo que es este campo», dice Chuss. «Miro mucho este mapa, pero siempre noto cosas nuevas en él».

La astrónoma Roberta Paladini del Instituto de Tecnología de California dice que estudiar el polvo de la Vía Láctea puede iluminar la elaborada interacción entre la gravedad y el magnetismo, ayudando a los científicos a investigar cuándo y por qué las nubes de polvo colapsan para formar estrellas. «Cuando tenemos estas dos fuerzas trabajando en equilibrio, la nube no colapsa», afirma. «Pero en algún momento la gravedad siempre gana, y examinar los campos magnéticos nos ayudará a saber cuándo ocurre realmente el colapso y emergen las estrellas».