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Robopteryx, un imitador de dinosaurio, frente a un saltamontes

Parque Jinseok, Piotr Jablonski et al.

Es posible que las plumas hayan evolucionado dinosaurios para asustar y ahuyentar a las presas antes de usarlas para volar, dicen los investigadores que construyeron un robot alado y lo usaron para asustar a los saltamontes.

Las plumas pennáceas, que son plumas rígidas y no suaves con una púa central, se ven en fósiles de algunos dinosaurios como Caudipteryx, que vivió hace unos 124 millones de años. Estos dinosaurios tenían alas que no eran lo suficientemente fuertes para volar, por lo que no está claro cómo se usaban.

Parque Jinseok en la Universidad Nacional de Seúl, Corea del Sur, y sus colegas plantearon la hipótesis de que se utilizaban para asustar a las presas y hacerlas huir de sus escondites, para poder atraparlas más fácilmente. Esta estrategia de caza de “persecución al ras” es utilizada por las aves modernas, incluido el correcaminos mayor (Geococcyx californianus) y el ruiseñor norteño (Mimus poligloto).

Para probar esta idea, Park y sus colegas construyeron un modelo robótico de tamaño natural de Caudipteryx, apodado Robopteryx. El robot se acercó a los saltamontes, que probablemente eran presas de Caudipteryx, antes de batir sus alas. Sin plumas, poco menos de la mitad de los saltamontes analizados huyeron, pero cuando los investigadores colocaron plumas en las alas, esta cifra aumentó a más del 90 por ciento.


El equipo también registró las respuestas neuronales de los saltamontes mientras se les mostraba una animación de Caudipteryx. Se observó una actividad más fuerte en las neuronas involucradas en las reacciones de escape cuando las plumas estaban presentes en la animación que sin ellas.

Park dice que el estudio demuestra que la caza con persecución fue un factor potencialmente crucial en la evolución de las plumas pennáceas en los brazos y colas de los dinosaurios.

«Esto, a su vez, podría conducir a la evolución de plumas más grandes y rígidas, contribuyendo a actividades más exitosas y a exhibiciones visuales prominentes», dice.

Los depredadores con plumas penáceas habrían podido expulsar a sus presas desde más lejos, permitiéndoles ver la trayectoria de las criaturas que escapaban, dice Park. Eso les permitiría atrapar presas en el aire con relativa facilidad, afirma. Incluso si su objetivo aterrizara en la vegetación, el depredador podría ver dónde aterrizó y seguirlo.

«Creemos que las plumas pennáceas evolucionaron primero para perseguir y se utilizaron más tarde para volar», dice Park.

Ilustración de dinosaurios Caudipteryx

CoreyFord/iStockphoto/Getty Images

Pero Steven Salisbury en la Universidad de Queensland, Australia, dice que esta explicación es probablemente demasiado simplista. «Me parece muy poco probable que una estructura tan compleja como una pluma de pennácea evolucione para desempeñar una función conductual tan específica», afirma. «Estoy seguro de que hay muchas formas de asustar a los saltamontes además de agitarles algunas plumas».

Probablemente no exista una única razón por la que evolucionaron las plumas, dice Salisbury. “Puedes tener plumas para asustar a los saltamontes y puedes tenerlas para aislar e incubar huevos. Son buenos para la exhibición, la estabilización de la posición del cuerpo al correr y, por supuesto, para planear y volar con motor. Las plumas ayudan para todo tipo de cosas”.

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